Los rudimentarios submarinos, fabricados en talleres secretos en las profundidades de los manglares de la costa noroccidental del Pacífico, son notoriamente difíciles de detectar por las patrullas o los radares de la marina. Navegan “a ras de la superficie del agua, y la parte que sobresale por encima de la superficie es muy pequeña”, dijo Dager.

A pesar de su reciente éxito, Dager y su equipo de trabajo saben que probablemente sólo han encontrado la punta del iceberg. Como en todas las interceptaciones de drogas ilícitas, la sensación una vez que la euforia inicial cede es que pasan muchas más de las que se detectan. Las autoridades incautaron 433 toneladas de cocaína en 2019, más de la mitad por parte de la marina, pero se estima que la producción es de más de 1.000 toneladas.

En noviembre, un buque semisumergible de 22 metros fue interceptado al otro lado del Atlántico, frente a la costa gallega de España. Llevaba alrededor de tres toneladas de cocaína, y se informó de que dos de sus tres tripulantes eran del Ecuador.

Arriba: Miembros de la guardia costera colombiana patrullan la bahía en Tumaco (arriba). Bien: Los buzos del grupo de trabajo de Poseidón revisan el casco de un barco

La evidencia de los éxitos del grupo de trabajo de Dager se encuentra entre las raíces de los manglares alrededor de su base en el puerto suroeste de Tumaco. El pueblo está situado justo al norte de la frontera con Ecuador en el departamento de Nariño, que tiene más tierra de cultivo de coca que cualquier otro lugar del país. Representaba alrededor de una cuarta parte de las 169.000 hectáreas (417.600 acres) cultivadas en todo el país en 2018. Tumaco es conocida como “la perla del Pacífico” por sus impresionantes playas, pero también se ha convertido en un punto de ignición en la larga lucha de Colombia contra el narcotráfico.

Pintados en azul, gris y verde pastel, los cascos de fibra de vidrio de los submarinos parecen tener más en común con el Nautilus de Julio Verne en su novela del siglo XIX Veinte mil leguas de viaje submarino que con un sofisticado sumergible marino. Pero estos barcos de bajo perfil están diseñados para salir al mar con sus cubiertas inundadas, llevando su carga justo debajo de las olas y fuera de la vista.

Los rumores de que los cárteles estaban usando submarinos comenzaron en la década de 1990, y en 2006 la marina interceptó uno frente a Costa Rica con 3,5 toneladas de cocaína a bordo.

El laberinto de manglares que constituye el 80% de la costa pacífica de Colombia proporciona una cobertura ideal para los pequeños astilleros donde se fabrican los submarinos, según el coronel Nelson Ahumada Ojeda, comandante de la 4ª Brigada de Infantería y responsable de la costa de Nariño. El ejército tiene pocas posibilidades de rastrear las plataformas de lanzamiento de las embarcaciones en “una telaraña de unos 1.500 arroyos”, dijo.

Los estrechos submarinos están tripulados por entre dos y cuatro hombres, normalmente reclutados en comunidades pesqueras locales, a menudo en Ecuador. Si las patrullas navales los descubren, los miembros de la tripulación “abren las válvulas para dejar entrar el agua y hunden el barco, hundiendo la evidencia”, antes de saltar al agua, dijo el Capitán Víctor Santos Pacheco, comandante de la guardia costera local, que a menudo rescata a las tripulaciones del mar.

Los buques pueden llegar a América Central en dos o tres días. Los que se dirigen más al norte a la costa mexicana o estadounidense son reabastecidos en el mar con agua, comida y combustible, lo que indica una logística elaborada. Los miembros de la tripulación pueden ganar hasta 50.000 dólares (43.000 libras esterlinas) por una larga travesía, pero lo ven como un riesgo que vale la pena tomar, según los funcionarios. “Un kilo de cocaína vale 30.000 dólares en las calles de Nueva York”, dijo Dager.

El grupo de trabajo ha visto recientemente evidencia de un aumento en el uso de submarinos para transportar marihuana. “Podría corresponder al hecho de que su consumo ha sido autorizado en algunos países”, dijo Dager. “Esto ha abierto un interesante mercado internacional… La producción de marihuana en Colombia es muy económica … a 100 dólares el kilo, y se vende hasta en 7.000 dólares en los EE.UU.”.

A bordo de un submarino abandonado

Los cárteles están constantemente subiendo la apuesta en un juego de gato y ratón en alta mar. Ahora utilizan tubos alados en forma de torpedo conocidos como “parásitos” que se fijan a los cascos de los grandes barcos, dijo Pacheco. También tienen una nueva táctica: un “cargamento a boya” equipado con GPS, diseñado para la recuperación clandestina en el mar.

“El narcotráfico es innovador. Nunca se detiene”, dijo.