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Los indígenas de Colombia se enfrentan a los grupos armados y al coronavirus

Jambalo, Cauca, Colombia – Desde que era adolescente, Edinson Quiguanas ha ayudado a patrullar los puestos de control de las carreteras en las afueras de su pueblo indígena en la Colombia rural. Esta vez, sus órdenes son diferentes: nadie entra y nadie sale.

“Antes protegíamos a la comunidad vigilando a los grupos armados”, dijo. “Ahora la amenaza es algo que no se puede ver”.


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El presidente colombiano Iván Duque ordenó un cierre nacional que comenzó el 24 de marzo para controlar la propagación del nuevo coronavirus, que ha infectado a más de 5.142 personas e infectado a 233.

Los grupos indígenas, enfrentados a sus propios desafíos y riesgos en la lucha contra COVID-19, están tomando el asunto en sus propias manos. Más de 15.000 guardias desarmados de la Guardia Indígena, una fuerza civil de defensa comunitaria, se han movilizado por todo el país para evitar que el virus llegue a las reservas indígenas, haciendo cumplir el comando #QuedateEnElTerritorio, o “permanencia en el territorio”.

“Ya contamos con la infraestructura necesaria para enfrentar la violencia por tanto tiempo”, dijo Robert Molina, coordinador de la fuerza, a Al Jazeera. Dirige el programa Guardián de la Organización Regional Indígena del Cauca (CRIC). El montañoso y sudoccidental estado de Cauca siempre ha sido una de las zonas más afectadas por la guerra en Colombia a lo largo de sus más de 50 años de conflicto armado. Las comunidades atrapadas en el fuego cruzado durante generaciones formaron la Guardia como mecanismo de consolidación de la paz a nivel de base, pero ahora se enfrentan al reto sin precedentes de bloquear una pandemia.

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Un hombre del grupo indígena Nasa hace guardia en Corinto, departamento del Cauca, Colombia [Luis Robayo/AFP]

Miembros de la Guardia patrullan las 24 horas del día en 375 puntos de control diferentes en todo el Cauca. Mientras que algunos de los 9.000 Guardianes llevan máscaras, otros se protegen con los mismos pañuelos rojos y verdes que siempre han llevado como muestra de lealtad a la resistencia indígena en el estado.


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Los líderes indígenas de Cauca han solicitado a los funcionarios del gobierno local que la Guardia reciba más suministros médicos y una remuneración estatal por hacer cumplir la cuarentena.

“Hay más control de la pandemia dentro de nuestros territorios que fuera de ellos”, dijo Robert. “Pero estamos preocupados porque los suministros y el dinero se están acabando.

“Una prueba de autonomía

Colombia tiene 102 grupos indígenas que hablan 65 idiomas diferentes. Décadas de activismo en el Cauca ayudaron a que los pueblos indígenas obtuvieran protecciones constitucionales para autogobernar sus propiedades colectivas de tierra, llamadas resguardos, a través de un sistema de consejos que funciona de manera independiente del Estado colombiano. Sus derechos de autonomía también garantizan la capacidad de practicar una educación y una atención sanitaria culturalmente específicas. Los líderes indígenas están activando todos estos sistemas para que trabajen juntos contra las amenazas de COVID-19.


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“Esto es realmente una prueba de nuestra autonomía como pueblos indígenas”, dijo Jhoe Sauka, el comisionado de derechos humanos del CRIC. “¿Podemos prevenir la infección sellando nuestros territorios? ¿Podemos cultivar nuestros propios alimentos, usar nuestros conocimientos culturales?”

A principios de este mes, una delegación de autoridades indígenas se reunió con curanderos espirituales conocidos por el pueblo Nasa como The’walas en las exuberantes montañas del norte del Cauca. Fueron de excursión a los lugares sagrados al atardecer para realizar rituales de armonización diseñados para evitar enfermedades a escala territorial. Además de seguir las recomendaciones de salud pública de la Organización Mundial de la Salud, la Organización Nacional Indígena de Colombia (ONIC) está asesorando a las comunidades para que practiquen su medicina tradicional.

Tal vez por una vez, la gente pobre del campo – los indígenas y los agricultores – podría estar mejor que la gente de las ciudades … No necesitamos la tienda de comestibles si somos capaces de practicar lo que nuestros antepasados sabían hacer. La tierra nos cuidará.

JHOE SAUKA, CRIC

Los grupos indígenas de Colombia tienen un programa de salud independiente llamado Sistema Indígena de Salud Intercultural (SISPI) que permite diferentes concepciones de la enfermedad. Una coordinadora del programa en Cauca, Tatiana Tote, explicó: “Respetamos el peligro de este virus, pero no hay ningún miedo intrínseco… Estamos trabajando desde un enfoque de salud, desde la espiritualidad, y desde cada hogar para prevenir y cuidar a los demás”.

Los líderes del estado también están estableciendo un intercambio de semillas entre comunidades de diferentes regiones ambientales para fortalecer la soberanía alimentaria de cada reserva. Los equipos se están movilizando para plantar cultivos de rápido crecimiento que serán comestibles en dos a cuatro meses.

“Tal vez por una vez, la gente pobre del campo – los indígenas y los agricultores – podría estar en mejor situación que la gente de las ciudades”, dijo Jhoe Sauka. “No necesitamos la tienda de comestibles si somos capaces de practicar lo que nuestros antepasados sabían hacer. La tierra nos cuidará”.

Vulnerabilidades distintivas

No todos los pueblos indígenas de Colombia están en la misma posición para dirigir estas estrategias. En el árido departamento de la Guajira, el pueblo Wayuu, el grupo indígena más populoso de Colombia, teme que el aislamiento exacerbe fatalmente la escasez de alimentos y agua. El implacable entorno desértico del estado permite que crezca poca comida, y las frecuentes sequías se ven agravadas por la mayor mina de carbón a cielo abierto de América Latina, que usurpa gran parte del escaso suministro de agua de la Guajira. Desde al menos 2013, cientos, si no miles, de niños Wayuu han muerto de sed.

Los Wayuu y otros grupos indígenas como los Tikuna y los Cocama han pedido al gobierno colombiano ayuda humanitaria urgente, denunciando el descuido del Estado y la insuficiencia de los servicios sociales. A nivel nacional, la Comisión Étnica para la Paz, que representa a las minorías en Colombia, presentó una carta al presidente Duque solicitando seguridad alimentaria y apoyo a sus organizaciones locales y autónomas.


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Miembros de la tribu indígena Nasa caminan frente a un mural que representa a un guardia indígena [Archivo: Federico Ríos/Reuters]

En respuesta, el Ministerio del Interior de Colombia inició el 2 de abril una campaña para entregar alimentos y suministros a las comunidades más vulnerables de grupos étnicos predominantemente minoritarios. Pero dos semanas después, más de 3.000 indígenas miembros del programa se quejaron de que no habían recibido la ayuda prometida. Los líderes indígenas están recurriendo a la financiación colectiva en lugar del apoyo estatal.

El Ministerio del Interior no respondió a la petición de Al Jazeera de hacer comentarios en el momento de la publicación.

“Sabemos que el sistema de salud en Colombia ya es precario, pero es aún peor en las comunidades indígenas”, dijo a Al Jazeera Darío Mejía Montalvo, representante de la ONIC. Darío pertenece al pueblo Zenu, que declaró el estado de emergencia en sus reservas el 18 de marzo.

“Una de las preocupaciones es que nuestra población es muy pobre con pocos ingresos, excepto por el trabajo informal, que ya no existe”, dijo. “Muchos hogares no tienen agua potable para lavarse las manos, y con las familias numerosas viviendo en lugares cercanos, sabemos que la enfermedad se propagará muy rápidamente para nosotros”. Le preocupa que las altas tasas de desnutrición debiliten las defensas de la gente si se infectan.

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Un guardia indígena observa la reserva indígena La María, municipio de Piendamo, departamento del Cauca, Colombia [Archivo: Luis Robaya/AFP]

Darío fue uno de los primeros líderes de la ONIC en pedir una estrategia indígena unificada contra la pandemia. La organización ha creado ahora un sistema de vigilancia territorial, y cada día publica un boletín que agrega información sobre el terreno de las reservas de todo el país que muestra la ubicación de posibles nuevos casos de coronavirus. Cada boletín concluye con la declaración: “La supervivencia de las naciones indígenas es un imperativo ético para toda la sociedad como guardianes de la memoria histórica”.


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Con la mayor mortalidad de COVID-19 en los grupos de edad avanzada, los grupos indígenas se enfrentan a otro riesgo: “Nuestros ancianos son los que llevan nuestras lenguas, nuestra sabiduría tradicional”, dijo Darío. “Si se ven afectados, podríamos perder la esencia misma de nuestra identidad como pueblos distintos”.

La protección contra el virus – y los grupos armados

A pesar del cierre nacional y del llamamiento de las Naciones Unidas para un alto el fuego global, el conflicto armado en Colombia no se ha detenido. El ejército colombiano sigue luchando contra los grupos armados ilegales durante el bloqueo. Un niño indígena de 14 años de edad en Tacueyo, Cauca, fue asesinado por una bala perdida de uno de estos enfrentamientos el 15 de abril mientras estaba en su casa con su madre. La semana anterior, la ONIC compartió un video en los medios sociales que mostraba a hordas de personas de una comunidad indígena en el departamento del Chocó amontonándose en canoas para huir de su pueblo, Bojaya. Los enfrentamientos sostenidos entre el grupo rebelde del Ejército de Liberación Nacional (ELN) -que previamente había acordado un alto el fuego durante la pandemia- y los paramilitares conocidos como las Autodefensas Gaitanistas de Colombia (AGC), obligaron a la comunidad a elegir la posible exposición a COVID-19 por encima del riesgo de morir por disparos.


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Al menos 800 líderes sociales han sido asesinados desde 2016, incluyendo 14 muertos durante las tres primeras semanas del encierro. Muchos activistas temen que los grupos armados estén aprovechando la cuarentena para llevar a cabo la violencia sin impedimentos. El enviado de la ONU a Colombia, Carlos Ruiz, denunció los continuos asesinatos en una reunión del Consejo de Seguridad de la ONU el 14 de abril.

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Un guardia indígena de la tribu Nasa camina junto a un mural en Toribio, departamento de Cauca, Colombia [Luis Robayo/AFP]

Las autoridades indígenas y la Guardia en el Cauca están entre las más victimizadas por estos asesinatos, y de nuevo son el blanco de la represión. En Jambalo, donde la violencia estalló a principios de mes, una facción disidente del grupo rebelde Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC) publicó panfletos en los que amenazaba con atacar a los guardias si no levantaban los puestos de control. El narcotráfico en la región crea grandes incentivos para los grupos ilegales que quieren continuar con su negocio.

A pesar del peligro, la Guardia y los voluntarios de la comunidad como Edinson dicen que no cederán. “No vamos a dejarnos morir tan fácilmente”, dijo. “Si podemos superar esta pandemia, podemos enfrentarnos a cualquier cosa”.

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