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La guerra en la sombra en la frontera entre Venezuela y Colombia

Incluso con el telón de fondo de la pandemia COVID-19, se está librando una guerra a lo largo de la vasta y porosa frontera entre Venezuela y Colombia, a través de la cual se contrabandean personas, narcóticos, gasolina del mercado negro, alimentos y medicinas, y donde se refugian los delincuentes y los guerrilleros.

El conflicto de baja intensidad ha estado hirviendo durante años, pero los cierres de la frontera han tenido el hábito de aumentar la violencia. En 2019, cuando se cerró la frontera durante tres meses del lado venezolano, la violencia, los secuestros, el reclutamiento forzoso por parte de grupos armados y las desapariciones de migrantes que huían de Venezuela se dispararon.

El 14 de marzo, la frontera de más de 2.219 kilómetros de largo fue cerrada nuevamente, esta vez por las autoridades colombianas como medida para contener la propagación del coronavirus, y de la misma manera que miles de migrantes venezolanos trataron de regresar a sus hogares.


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Varias personas locales contactadas independientemente por The New Humanitarian por teléfono del 1 al 4 de mayo describieron una serie de asesinatos recientes en las trochas, las rutas de contrabando que cruzan la frontera y donde las bandas rivales luchan por el control.

La prensa local de la ciudad fronteriza colombiana de Cúcuta, así como funcionarios venezolanos, también han informado de residentes desplazados que huyen de las batallas fronterizas entre grupos armados en la ciudad de Boca de Grita y sus alrededores, justo dentro de Venezuela.

En el conflicto más amplio participan una serie de diferentes grupos delictivos armados y paramilitares, así como fuerzas gubernamentales de ambos países. Amenaza tanto a los residentes en la frontera como a los migrantes, sin mencionar el cada vez más inestable acuerdo de paz de Colombia.

A medida que los grupos delictivos luchan entre sí -y las fuerzas estatales- a ambos lados de la frontera, el territorio puede cambiar de manos tan rápidamente que los residentes locales a menudo no saben quién está a cargo, y son víctimas de bandas que no estaban presentes sólo semanas antes.

“Es peor para los residentes cuando una región es disputada que cuando es controlada por uno de estos grupos armados”, explicó Gimena Sánchez-Garzoli, directora de Andes para el grupo de derechos humanos WOLA. “Significa aún más caos. Nadie sabe qué reglas seguir y los delincuentes agresivos cometen actos de violencia para marcar territorio”.

Una mujer de 49 años de edad, que se gana la vida haciendo contrabando de gasolina a través de la frontera de Venezuela a Colombia, estaba dispuesta a hablar con el TNH, pero pidió que no se utilizara su nombre real por temor a las represalias de los grupos armados.


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“Hubo un feroz tiroteo [cerca de Cúcuta] inmediatamente después del cierre de la frontera que dejó muertos a los líderes locales de los paracos”, dijo, usando el término de la jerga de los grupos paramilitares. “Desde entonces, evito las trochas cerca de Cúcuta.”

La mujer dijo que ahora envía sus mercancías del mercado negro hacia el norte a través de un intermediario que cruza la frontera en canoa antes de continuar a través de las trochas cerca de la ciudad colombiana de Puerto Santander, donde las cosas están más tranquilas.

En el lado venezolano no existen datos fiables sobre la actividad reciente de los grupos armados, y es difícil incluso obtenerlos para Colombia, ya que los informes del gobierno y los de los grupos de vigilancia sólo se publican anualmente. Sin embargo, según las estadísticas oficiales de la policía, hubo 2.795 homicidios en toda Colombia durante los primeros tres meses de 2020, un aumento de casi el 40 por ciento con respecto al mismo período en 2019. Cuatro de cada cinco tenían vínculos con el narcotráfico o con grupos armados.

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Atrapado en la frontera

En los últimos años, las tierras fronterizas entre Colombia y Venezuela, especialmente en torno al centro de migración de Cúcuta, han sido testigos de un éxodo masivo de millones de venezolanos que huyen de su patria en medio de la rápida desintegración de su economía, otrora rica en petróleo.

Desde mediados de marzo, a pesar del cierre de la frontera, el tráfico ha sido más bidireccional, ya que decenas de miles de venezolanos han regresado a su país desde Colombia y otros países de América Latina debido a las restricciones de cierre que imponen dificultades y agotan las oportunidades.


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Nicola Rodríguez, un músico sin reservas de 24 años de edad del Táchira, la provincia venezolana situada al otro lado de la frontera con Cúcuta, sonreía constantemente y hacía chistes oscuros sobre los informes de violencia en la frontera.

Había regresado recientemente a Cúcuta con su esposa e hijos desde la capital colombiana, Bogotá, donde las medidas de bloqueo lo habían dejado sin empleo. “Queremos volver a Venezuela”, dijo a TNH. “Ya no puedo mantener a mi familia en Colombia. Pero ahora, después de viajar aquí sin nada, nos encontramos atrapados”.

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Funcionarios venezolanos y colombianos han abierto un “corredor humanitario” entre los dos países cerca de Cúcuta, que permite unos 200 cruces diarios para que las personas atrapadas a ambos lados sean repatriadas.

Pero entre 40.000 y 50.000 personas cruzaban diariamente antes del cierre en los siete puestos de control oficiales y, aunque el tráfico ha disminuido debido a las medidas de cierre y a la grave escasez de gasolina dentro de Venezuela, las trochas siguen siendo muy activas. Aquellos que se quedan sin recurso para cruzar legalmente, a menudo se ven presa de ellos.

“Queremos volver a Venezuela. Ya no puedo mantener a mi familia en Colombia. Pero ahora, después de viajar aquí sin nada, nos encontramos atrapados.”

Rodríguez dijo que temía usar las rutas de contrabando para cruzar con sus jóvenes hijas, de tres y un año. “Últimamente, la situación ha sido difícil”, dijo. “Cuatro personas han sido asesinadas en las trochas desde que llegamos. Nos quedaremos [en Cúcuta] por ahora hasta que las cosas se calmen”.

Debido a las medidas de cuarentena, incluso impuestas en Cúcuta, Rodríguez ya no puede actuar en las calles por el dinero de la comida. “No estoy seguro de lo que vamos a comer mañana cuando se acabe la última comida”, dijo, tratando de no parecer preocupado.

Tanto los migrantes que salen de Venezuela como los que buscan regresar – los miembros de cualquiera de los dos grupos pueden no estar familiarizados con la región – pueden verse atrapados en el fuego cruzado, ser robados o incluso reclutados a la fuerza.

Human Rights Watch describió la situación en Arauca, justo al sur de Cúcuta, en un informe de enero. “Los grupos armados utilizan la violencia para controlar la vida cotidiana de las personas”, afirmaba. “Imponen sus propias reglas y para hacerlas cumplir amenazan a los civiles… los que no las obedecen se enfrentan a castigos que van desde multas hasta trabajos forzados y asesinatos”. Los residentes viven con miedo”.


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Justo antes del cierre de la frontera en marzo, se descubrieron ocho cuerpos en Juan Frío, un pueblo fronterizo cerca de Cúcuta: un resultado del conflicto en curso entre el Ejército de Liberación Nacional (ELN), un grupo guerrillero colombiano de izquierda, y una banda de narcotraficantes conocida como los Rastrojos.

“Esta región siempre ha estado en guerra”, dijo Juan Maldonado, un trabajador social de la cercana ciudad fronteriza colombiana de La Parada, al TNH con despido cuando se le preguntó sobre el espantoso descubrimiento. “La gente de aquí apenas registra una [masacre] como esa. Sólo salió en las noticias locales porque encontraron los cuerpos en el lado colombiano”.

Los funcionarios locales y los grupos de derechos humanos dicen que el número de asesinatos siempre ha sido mayor que las estadísticas oficiales del gobierno colombiano, ya que muchas personas tienen miedo de denunciar los incidentes por temor a represalias.

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En el frente oriental de una guerra que nunca terminó

La mayoría de los grupos armados operan en zonas rurales en las que hay poca presencia estatal, y sus territorios se extienden a lo largo de la frontera desde la Amazonia en el sur hasta la península septentrional de la Guajira, que está muy poblada por grupos indígenas.

“El conflicto colombiano es increíblemente complicado”, dijo Sánchez-Garzoli de WOLA. La mayoría de los grupos se remontan a la guerra civil colombiana y “están luchando por el territorio para el contrabando, la minería ilegal y la producción de cocaína”. Últimamente, el ELN ha estado tratando de expandir su territorio”.

Cuando la guerra civil de 50 años terminó oficialmente con un polémico acuerdo de paz en 2016, la dirección central del principal grupo guerrillero, las izquierdistas Fuerzas Armadas Revolucionarias de Colombia (FARC), aceptó deponer las armas y unirse al proceso político.

Pero algunas facciones de las FARC se escindieron tras el acuerdo, pasando a ser conocidas como “los disidentes”, y el ELN, el segundo mayor grupo guerrillero de Colombia, aprovechó la oportunidad para expandirse en el vacío de poder.


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Los grupos paramilitares de derecha que habían luchado contra el ELN y las FARC, cometiendo sus propias atrocidades, compitieron con los fracturados grupos guerrilleros por territorio y recursos. Al final de la guerra civil, todos estos grupos utilizaron el narcotráfico para financiar sus operaciones, lo que los puso en conflicto con los narcogrupos de Colombia también.

Décadas de violencia combinadas con la falta de aplicación oficial de la ley y la marginación económica por parte de los sucesivos gobiernos colombianos han creado grandes territorios en los que la única ley es la impuesta por los grupos armados.

En 2018, según un informe de la Defensoría del Pueblo, los grupos armados estaban activos en 178 municipios y en 22 de los 32 distritos del país, siendo el ELN el más destacado. Las “autodefensas” de derecha, conocidas como paracos -del término “paramilitares colombianos”- siguieron en segundo lugar.

El TNH realizó un estudio de los informes de varias ONG, grupos de reflexión independientes, los medios de comunicación colombianos y estudios del gobierno y encontró que desde que se implementó el acuerdo de paz en 2017, ha habido informes creíbles de actividad de grupos armados en cada una de las 32 provincias o departamentos de Colombia. Y su presencia parece estar creciendo.

El resultado es que la frontera venezolana, un punto caliente de conflicto durante la guerra civil, se ha vuelto aún más peligrosa.

“Los grupos armados utilizan la frontera como un escudo”, dijo Oney Bedoya, consultor de seguridad internacional y veterano del ejército colombiano. “Cuando son perseguidos por los militares de un lado, simplemente cruzan al otro. Y hay áreas en las que ningún gobierno entrará”.

Tanto el ELN como las FARC tienen territorio en el lado venezolano de la frontera desde los años 90. Insight Crime, una organización sin fines de lucro que estudia el impacto de la criminalidad en los derechos humanos, ha informado que tanto los grupos disidentes de las FARC como el ELN han expandido considerablemente su territorio en Venezuela desde que la guerra civil colombiana terminó oficialmente.

Un acuerdo de paz amenazado

Como parte del acuerdo de 2016, el gobierno prometió desarrollar la infraestructura en las antiguas zonas controladas por los rebeldes, pero el proceso ha sido lento y el presidente colombiano Iván Duque -que ganó las elecciones de 2018 en parte gracias a sus promesas de desmantelar algunos aspectos del acuerdo- ha ralentizado aún más su aplicación mediante tácticas legislativas.

Desde las elecciones, la administración de Duque ha seguido aplicando un enfoque severo, así como un polémico programa de fumigación aérea de la coca, incluso con medidas de bloqueo nacional.

“El gobierno no está cumpliendo sus promesas [del acuerdo de paz]”, dijo Sánchez-Garzoli a TNH. Su respuesta no es invertir en zonas de conflicto, sino desplegar el ejército y centrarse en la erradicación de los cultivos [de coca]”. Las tácticas de línea dura del gobierno sólo han aumentado la presencia y los ataques de los grupos armados”.


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Pero Sánchez-Garzoli dijo que la culpa no es completamente de un solo lado, subrayando que el ELN tiene que escuchar a las comunidades en las que opera y cumplir las promesas de no atacar a los civiles. “Desde el acuerdo, el ELN ha aumentado el reclutamiento y ampliado el territorio”, dijo. “Las comunidades indígenas vulnerables están entre las amenazadas, y [el ELN] ya no respeta los acuerdos internacionales”.

“Los acuerdos de paz por naturaleza son procesos lentos y desordenados. Pero el gobierno necesita cumplir con sus obligaciones. La única otra opción es volver a la guerra”.

El ELN ofreció al gobierno un cese del fuego unilateral de un mes debido a la crisis del coronavirus. El acuerdo expiró el 30 de abril, pero el grupo ha anunciado desde entonces que formará “ningún plan de ataque, sólo planes defensivos”. Sin embargo, incluso durante el alto el fuego, el ELN luchó contra otros grupos armados y sigue siendo uno de los muchos actores que amenazan y atacan a las comunidades locales e indígenas.

El acuerdo de paz de 2016 contó con la firme oposición de muchos en Colombia, al fracasar un referéndum popular por un margen muy estrecho de menos del uno por ciento. Algunos aquí todavía están amargados por las décadas de violencia y un compromiso que sienten que deja a las guerrillas fuera con demasiada facilidad.

“Nadie está contento con un buen acuerdo”, dijo a TNH Shauna Gillooly, investigadora de conflictos y construcción de la paz de la Universidad de California, Irvine, que tiene su sede en Colombia. “Los acuerdos de paz por naturaleza son procesos lentos y desordenados. Pero el gobierno necesita cumplir con sus obligaciones. La única otra opción es volver a la guerra”.

Mientras tanto, la violencia está aumentando: en 2019 fueron asesinados 120 activistas sociales, la producción de drogas alcanza niveles récord y los grupos armados se están volviendo más poderosos. Muchos colombianos que viven en las principales zonas de conflicto han perdido la confianza tanto en la capacidad como en la voluntad del gobierno para abordar el problema.

A Rodríguez, que sigue atrapado en Cúcuta debido a la violencia y a las medidas de cuarentena por coronavirus, no le preocupa mucho el panorama general. Mientras rasgueaba su guitarra, sólo quería que las consecuencias inmediatas del conflicto terminaran.

“Tengo fe en que encontraremos una forma de salir de esto adelante”, dijo, refiriéndose a la situación de su familia. “Tengo fe. Tengo que tener fe, porque no tengo casi nada más.”

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