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La ciudad colombiana de Medellín emerge como pionera sorpresa de COVID-19

Dos millones y medio de residentes. Cuatro muertes confirmadas por coronavirus.

A medida que los casos de coronavirus aumentan en Latinoamérica, la ciudad colombiana de Medellín desafía las expectativas y se las arregla para mantener las cifras notablemente bajas.

Meses después de la pandemia, sólo hay 741 casos confirmados en toda la ciudad y sólo 10 pacientes hospitalizados en UCI con COVID-19. La metrópoli pasó recientemente cinco semanas sin una sola muerte por COVID-19.


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“Medellín puede ser considerada como el mejor escenario”, dijo el Dr. Carlos Espinal, director del Consorcio de Salud Global de la Universidad Internacional de Florida.

En teoría, ese no debería ser el caso. La ciudad es densa, hogar de muchos residentes pobres que pasarán hambre si se ponen en cuarentena por mucho tiempo y está conectada por un sistema de transporte público congestionado. Todos estos factores han hecho que el virus sea especialmente difícil de contener en América Latina.

¿Cómo ha desafiado Medellín, hasta ahora, las probabilidades?

Los funcionarios municipales y los epidemiólogos dan crédito a la preparación temprana, una novedosa aplicación que conectaba a los residentes necesitados con alimentos y dinero en efectivo mientras que también reunía importantes datos que más tarde ayudaron a rastrear los casos, y un sistema médico que se ha movido rápidamente para tratar a los enfermos antes de que caigan gravemente enfermos.

Los críticos del alcalde Daniel Quintero temen que los inmensos datos que se están recogiendo sobre los ciudadanos supongan una grave invasión de la privacidad, pero incluso admiten que ha demostrado ser eficaz para contener el COVID-19.


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“Es imposible luchar contra el virus sin información”, dijo Quintero, de 39 años. “Tendríamos cientos de muertes si no hubiéramos tomado estas decisiones”.

Quintero, el alcalde más joven de Medellín, es un ingeniero de formación que comenzó a celebrar las reuniones preparatorias de COVID-19 en enero, semanas después de asumir el cargo. El virus fue un punto en el radar para la mayoría de los gobiernos latinoamericanos de entonces. Algunos pensaron que era absurdo que se preocupara por un virus que hacía estragos en China.

Medellín hizo muchas de las cosas que otras ciudades intentarían en las semanas siguientes, pero tenía algunas ventajas incorporadas. Su aeropuerto internacional recibe muchos menos viajeros del extranjero que ciudades más grandes como Bogotá. Eso facilitó el seguimiento de los pasajeros que aterrizaban en puntos calientes como España y los EE.UU. También tiene lo que se considera uno de los mejores sistemas de salud pública de América Latina.

Quintero dijo que sabía que para que muchos residentes estuvieran en cuarentena, necesitarían comida y dinero. Usando su experiencia tecnológica, lideró a la ciudad en el lanzamiento de “Medellín me cuida”, una aplicación que ofrece ayuda a los que se inscribieron y solicitaron ayuda.

La respuesta ha sido enorme: se registraron 1,3 millones de familias – unos 3,25 millones de personas en total – de Medellín y sus alrededores.


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La ayuda fue clave para Maritza Álvarez, que vive con seis parientes ancianos, dos de los cuales son vendedores ambulantes. Desde que se inscribió, dijo que han recibido paquetes de comida tres veces y dos transferencias de efectivo. Eso les ha permitido permanecer en casa en lugar de salir a ganar dinero y comprar comida.

La aplicación también hace preguntas como con quién viven los usuarios, si tienen síntomas de COVID-19 y qué condiciones de salud preexistentes sufren. Esa información ha resultado clave para identificar los casos, pero también ha suscitado preocupaciones.

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Se han presentado dos casos en el tribunal que cuestionan la afirmación de Medellín de que la descarga y el registro en la aplicación son voluntarios, señalando que se está pidiendo a las empresas y a los empleados que se registren para poder volver a trabajar. Un juez falló a favor de un demandante, acordando que no toda la información solicitada debería ser obligatoria. A otros les preocupa para qué podrían utilizarse los datos una vez que la pandemia haya terminado.

“La tecnología es una herramienta importante para controlar el virus”, escribió Daniel Duque, un concejal, en una reciente entrada de blog. “Pero la pandemia no debería ser una excusa para que los gobiernos se conviertan en un Gran Hermano que observa y controla todo”.

En una entrevista con The Associated Press, Quintero dejó de lado esas preocupaciones.


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“En parte tienen razón. Medellín es la ciudad de América Latina con más información sobre sus ciudadanos”, dijo a través de Zoom desde su sede, pantallas brillantemente iluminadas con gráficos y mapas a sus espaldas. “Pero no se puede dudar de nuestras intenciones en cuanto a cómo usamos estos datos”.

En Medellín, los trabajadores médicos hacen pruebas a todos los sospechosos de tener COVID-19 en su casa. A los que dan positivo se les da un oxímetro gratis. Si sus niveles de oxígeno en sangre bajan, las enfermeras llevan el oxígeno a sus casas. Los que no mejoran son llevados al hospital.

La aplicación ha demostrado ser clave para localizar rápidamente a aquellos que pueden haber tenido contacto con alguien que da positivo. Medellín realiza alrededor de 40 pruebas de coronavirus por cada caso diagnosticado, una cifra que duplica el promedio nacional, dijeron las autoridades.

Aunque el índice de pruebas por millón de Medellín es bajo, varios epidemiólogos dijeron que creen que las pruebas más específicas de la ciudad están resultando eficaces. Los científicos colombianos estiman que por cada muerte por COVID-19 hay al menos 100 casos más. Eso significa que en Medellín, que ha tenido cuatro muertes, debería haber al menos 400 personas infectadas. La ciudad ha identificado actualmente unos 300 casos además de esa cantidad.

Bogotá, por el contrario, ha reportado por lo menos 339 muertes por coronavirus pero sólo ha detectado alrededor de 14.500 casos, lo que sugiere que a pesar de que se han hecho más pruebas por millón de personas, todavía no han encontrado muchos de los casos existentes.

Aún así, los casos confirmados de coronavirus en Medellín han aumentado de alrededor de cinco a 16 por día desde que la ciudad reabrió su economía en mayo. Los agentes de policía están utilizando un software recientemente desarrollado para escanear las tarjetas de identificación de los ciudadanos que suben a los autobuses y entran en los centros comerciales para asegurarse de que tienen permiso para salir.


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“Ahora estamos entrando en una nueva fase”, dijo el Dr. Juan Carlos Cataño, epidemiólogo de la Fundación de Epidemiología de Antioquia. “Esperamos contar con un sistema de salud suficientemente preparado”.

Como en gran parte de América Latina, Medellín tuvo dificultades para equipar los hospitales con más camas en la UCI. Los precios mundiales de los ventiladores se dispararon al comienzo de la pandemia y el suministro se agotó. Medellín tenía inicialmente 332; hoy tiene 453. En un escenario de emergencia, la ciudad planea utilizar ventiladores hechos en una universidad de Medellín.

Las proyecciones actuales indican que la ciudad alcanzará el pico de casos en julio u octubre

El reto de Medellín será ahora convencer a los ciudadanos de que sigan cumpliendo medidas de seguridad como el uso de máscaras y el distanciamiento social. En algunos barrios pobres, los activistas locales dicen que se han encontrado con escepticismo sobre el virus.

“La gente cree que es una mentira, que COVID-19 es un invento del gobierno”, dijo Gustavo Lainez, un líder comunitario. “La desinformación es un factor enorme”.

Aún así, dijo que todas, excepto quizás el 2% de las 140.000 personas que viven en la zona donde trabaja han aceptado inscribirse en “Medellín Me Cuida”.


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En las dos últimas décadas, Medellín ha experimentado una transformación urbana, dejando atrás los días marcados por la violencia del cartel de la droga de Pablo Escobar e impulsando la educación, las bibliotecas, los parques y otros proyectos cívicos. Pero el virus ha traído nuevos obstáculos. El desempleo en el área metropolitana es ahora del 17,3%, el más alto en 18 años.

Los habitantes de la zona creen que su reputación de disciplina y laboriosidad los llevará a través de otro difícil capítulo de la historia de Colombia.

“Nos sentimos apoyados”, dijo Álvarez, el beneficiario de los paquetes de alimentos. “Nunca pensé que los grandes datos me ayudarían”.

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