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La “Capilla Sixtina de los Antiguos”, arte rupestre descubierta en la remota selva del Amazonas.

Decenas de miles de pinturas de la edad de hielo a través de la cara de un acantilado arrojan luz sobre personas y animales de hace 12.500 años

Una de las mayores colecciones de arte rupestre prehistórico del mundo ha sido descubierta en la selva amazónica.


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Aclamada como “la Capilla Sixtina de los antiguos”, los arqueólogos han encontrado decenas de miles de pinturas de animales y seres humanos creadas hasta hace 12.500 años a través de las paredes de los acantilados que se extienden a lo largo de casi ocho millas en Colombia.

Su fecha se basa en parte en sus representaciones de animales de la actual edad de hielo, como el mastodonte, un pariente prehistórico del elefante que no ha vagado por América del Sur durante al menos 12.000 años. También hay imágenes del paleolama, un camélido extinto, así como de perezosos gigantes y caballos de la edad de hielo.

Todos estos animales fueron vistos y pintados por algunos de los primeros humanos que llegaron al Amazonas. Sus imágenes dan un vistazo a una antigua civilización perdida. Tal es la magnitud de las pinturas que tardarán generaciones en estudiar.

El descubrimiento se hizo el año pasado, pero se ha mantenido en secreto hasta ahora, ya que fue filmado para una importante serie del Canal 4 que se proyectará en diciembre: Misterio de la selva: Reinos perdidos del Amazonas.

El sitio está en la Serranía de la Lindosa donde, junto con el parque nacional Chiribiquete, se han encontrado otras obras de arte rupestre. La presentadora del documental, Ella Al-Shamahi, arqueóloga y exploradora, dijo al Observador: “El nuevo sitio es tan nuevo, que ni siquiera le han dado un nombre todavía.”

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Hay numerosas huellas de manos entre las imágenes de la cara del acantilado, similares a las del sitio cercano de Cerro Azul. Fotografía: Marie-Claire Thomas/Wild Blue Media

Habló de la emoción de ver imágenes “impresionantes” creadas hace miles de años.


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El descubrimiento fue hecho por un equipo británico-colombiano, financiado por el Consejo Europeo de Investigación. Su líder es José Iriarte, profesor de arqueología de la Universidad de Exeter y un destacado experto en el Amazonas y la historia precolombina.

Él dijo: “Cuando estás allí, tus emociones fluyen… Estamos hablando de varias decenas de miles de pinturas. Va a tomar generaciones registrarlas… Cada vez que lo haces, es una nueva pared de pinturas.

“Empezamos a ver animales que ahora están extintos. Los cuadros son tan naturales y están tan bien hechos que tenemos pocas dudas de que estás viendo un caballo, por ejemplo. El caballo de la edad de hielo tenía una cara salvaje y pesada. Es tan detallada que incluso podemos ver el pelo del caballo. Es fascinante”.

Las imágenes incluyen peces, tortugas, lagartos y pájaros, así como gente bailando y tomándose de la mano, entre otras escenas. Una figura lleva una máscara parecida a un pájaro con pico.

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El sitio es tan remoto que, después de un viaje de dos horas desde San José del Guaviare, un equipo de arqueólogos y cineastas caminaron durante unas cuatro horas.

De alguna manera evitaron a los habitantes más peligrosos de la región. “Los caimanes están en todas partes, y nos mantuvimos alerta con las serpientes”, dijo Al-Shamahi, recordando a un enorme bushmaster – “la serpiente más mortal de las Américas con una tasa de mortalidad del 80%” – que bloqueó su camino en la selva. Se había retrasado su regreso, y ya estaba muy oscuro.


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No tuvieron más remedio que pasar por delante de ella, sabiendo que, si eran atacados, había pocas posibilidades de llegar a un hospital. “Estás en el medio de la nada”, dijo. Pero valió “100%” la pena ver las pinturas, añadió.

Como señala el documental, Colombia es una tierra desgarrada después de 50 años de guerra civil entre las guerrillas de las Farc y el gobierno colombiano, ahora con una incómoda tregua. El territorio donde las pinturas han sido descubiertas estaba completamente fuera de los límites hasta hace poco y todavía implica una cuidadosa negociación para entrar con seguridad.

Al-Shamahi dijo: “Cuando entramos en el territorio de las Farc, fue exactamente como algunos de nosotros hemos estado gritando durante mucho tiempo. La exploración no ha terminado. Los descubrimientos científicos no han terminado, pero los grandes descubrimientos ahora se encontrarán en lugares disputados u hostiles”.

Las pinturas varían en tamaño. Hay numerosas huellas de manos y muchas de las imágenes están a esa escala, ya sean formas geométricas, animales o humanos. Otras son mucho más grandes.

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Muchas de las pinturas están muy altas, similares a las del cercano sitio de Cerro Azul, algunas tan altas que sólo pueden ser alcanzadas por los zánganos. Fotografía: Marie-Claire Thomas/Wild Blue Media

A Al-Shamahi le llamó la atención lo alto que están muchos de ellos: “Mido 1,65 metros y me rompería el cuello mirando hacia arriba. ¿Cómo estaban escalando esas paredes?”

Algunas de las pinturas son tan altas que sólo pueden ser vistas con drones.


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Iriarte cree que la respuesta está en las representaciones de torres de madera entre las pinturas, incluyendo figuras que parecen saltar en bungee desde ellas.

Añadió: “Estas pinturas tienen un color terracota rojizo. También encontramos pedazos de ocre que rasparon para hacerlas”.

Especulando sobre si las pinturas tenían un propósito sagrado o de otro tipo, dijo: “Es interesante ver que muchos de estos grandes animales aparecen rodeados de pequeños hombres con los brazos levantados, casi adorando a estos animales.”

Observando que las imágenes incluyen árboles y plantas alucinógenas, añadió: “Para los pueblos amazónicos, los no humanos como animales y plantas tienen alma, y se comunican y participan con la gente de forma cooperativa u hostil a través de los rituales y prácticas chamánicas que vemos representados en el arte rupestre”.

Al-Shamahi añadió: “Una de las cosas más fascinantes fue ver la megafauna de la Edad de Hielo porque es un marcador del tiempo. No creo que la gente se dé cuenta de que el Amazonas ha cambiado su aspecto. No siempre ha sido esta selva tropical. Cuando miras un caballo o un mastodonte en estas pinturas, por supuesto que no iban a vivir en un bosque. Son demasiado grandes. No sólo dan pistas sobre cuándo fueron pintados por algunas de las primeras personas – eso en sí mismo es simplemente alucinante – sino que también dan pistas sobre cómo podría haber sido este mismo lugar: más parecido a una sabana”.

Iriarte sospecha que hay muchas más pinturas por encontrar: “Sólo estamos rascando la superficie.” El equipo volverá tan pronto como el Covid-19 lo permita.

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