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Entrevista: ¿Pueden sobrevivir Avianca y LATAM Airlines? Los analistas de Standard & Poor opinan

Las líneas aéreas de todo el mundo están en un territorio financiero y operativo desconocido debido a la pandemia del virus de la Corona COVID-19. Normalmente estarían disfrutando de un período de precios bajos récord del petróleo y de lo que fue una economía fuerte. Ahora, lo único cierto es que muchas de las aerolíneas del mundo no podrán sobrevivir en su forma actual una vez que la crisis pase, y todavía no hay ninguna idea de cuándo será eso.

Finanzas Colombia organizó una reunión con analistas clave de Standard & Poor para entender cómo podría resultar esto para LATAM y Avianca, las dos aerolíneas de servicio completo que operan rutas nacionales en Colombia. Otras aerolíneas que operan rutas nacionales como Viva Air son de propiedad privada y, por lo tanto, no están cubiertas por las agencias de calificación, y SATENA es de propiedad del gobierno.

El editor ejecutivo de Finanzas Colombia, Loren Moss, habló con analistas clave de Standard & Poor para tratar la salud y la supervivencia de estas dos importantes aerolíneas latinoamericanas.


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Finance Colombia: Sabemos que LATAM, por supuesto, ya estaba perdiendo dinero, a pesar de que han tenido alguna ayuda con Delta Airlines y estoy seguro de que son conscientes del interés que Qatar Airways ha expresado en ellos. Obviamente con Avianca la situación es un poco diferente. Tenemos la situación que tenían con United Airlines y Kingsland Holdings y todo eso, ya estaban enfrentando desafíos y luego esta pandemia ha golpeado y las aerolíneas, por supuesto, están todas en tierra aquí y casi en todas partes, así que me gustaría obtener su experiencia: primero si puede presentar nuestro panel de analistas expertos de Standard & Poor.

Flavia Bedran Así que tenemos a Amalia, que es la analista de LATAM. Trabajo como respaldo para LATAM Airlines aquí con base en Sudamérica y luego tenemos a Humberto que cubre Avianca, y luego tenemos a Fabiola que cubre Avianca y Aeroméxico por ejemplo. Creo que podemos cubrir cualquiera de sus preguntas sobre las aerolíneas.

Financiar a Colombia: Cuando miras la situación aquí en la región andina del norte, obviamente Colombia, ¿qué sabemos acerca de las posiciones relativas de LATAM y Avianca antes de esta pandemia y luego cómo ha cambiado esto el juego? obviamente es difícil para todas las aerolíneas pero si miramos específicamente a su posición relativa ¿cómo ha cambiado esto su viabilidad a mediano y largo plazo en esta pandemia?

Amalia Bulacios: Podemos empezar con LATAM. Creo que estás más enfocada en el mercado colombiano, ¿verdad? Entonces, sólo para darle antecedentes, LATAM tiene una estrategia que yo diría que por lo menos durante los últimos 2 años más o menos se ha enfocado en el crecimiento de todos los países de habla hispana en Sudamérica pero supongo que particularmente el enfoque fue en Perú en el primer lugar y luego en el segundo lugar en Colombia. En cualquier caso, aunque tienen una estrategia para traer un crecimiento relativamente bueno en el mercado, el mercado colombiano era todavía muy pequeño para ellos. Cuando miras los ingresos para LATAM, el principal mercado para ellos por supuesto es Brasil, que está entre el 35% y el 40% de los ingresos, luego Chile y luego Perú y Colombia es probablemente menos del 5% de la ASK (Kilómetros de Asiento Disponibles, o capacidad), así que sí, es un país pequeño, pero sí tenían una buena perspectiva de crecimiento para Colombia y trabajan para tener una mayor participación en ese país.

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Amalia Bulacios es directora asociada de Latam Corporate Ratings de Standard & Poor’s

Sólo para darte un ejemplo, de cuál era la estrategia antes de que esta pandemia comenzara, por supuesto que como acabas de decir esto esta expansión de COVID-19 ha cambiado todo para las empresas, no sólo para LATAM, sino para todas las empresas de la región.

Supongo que Sudamérica en particular porque probablemente con la excepción de lo que hemos visto en México por ejemplo, pero los gobiernos sudamericanos fueron muy estrictos al principio y se movieron muy rápidamente en términos de cerrar las fronteras e incluso no permitir los vuelos nacionales en absoluto en ningún país, lo mismo en Perú y Argentina e incluso en Colombia. En este momento LATAM sólo está volando, pero por supuesto con poca frecuencia con aviones vacíos diríamos, sólo en Chile y en Brasil y básicamente creo que en otros lugares tienen la mayoría de sus aviones en tierra. Así que la situación que tiene la compañía en este momento, es un ambiente muy desafiante para LATAM-. Les envié nuestro último informe la semana pasada para LATAM, que bajamos a B desde el doble B menos (BB-) y la razón por la que lo hicimos es porque, por supuesto, habrá un rendimiento mucho más débil para la empresa este año probablemente que lo que esperamos para una caída del doble B menos (BB-)… probablemente necesitarán nueva financiación por lo que probablemente veremos a finales de año e incluso con una casi… no diría una recuperación total el año que viene pero con una fuerte recuperación el año que viene seguiremos viendo a la empresa más apalancada de lo que estaba en el pasado ¿verdad? Por lo tanto, eso es lo que nuestra calificación está reflejando ahora.

Finance Colombia: Genial, gracias, ahora, si miramos a Avianca en el año pasado tuvieron que renegociar su financiación. Fueron técnicamente insolventes durante un tiempo. Acaban de asumir una cantidad significativa de deuda adicional, tienen deuda que viene de Citadel Capital en los Estados Unidos, así como obviamente de United y Kingsland y algunos otros inversionistas, y no necesariamente en los mejores términos, así que obviamente aparte de tener que lidiar con esta deuda y luego este significativo evento de flujo de caja estructuralmente mi pregunta a analistas como usted sería: ¿A qué recursos pueden recurrir cuando miramos su supervivencia a largo plazo?


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Una de las cosas que estamos viendo en el mercado aquí en Colombia es un gran crecimiento en la cantidad de aerolíneas de bajo costo que vienen. Obviamente tenemos Viva Air, que no cotiza en bolsa, así que están respaldados por la gente que está detrás de RyanAir en Europa, tienen muchos aviones en orden, parecen estar expandiéndose, acaban de abrir rutas a Cali y ejercen una presión negativa significativa sobre las aerolíneas tradicionales, especialmente en el ámbito nacional, no vuelan mucho internacionalmente excepto entre Colombia y Perú, ellos tienen una ruta a Miami pero ahora tenemos a JetSmart viniendo desde Chile, tenemos a Plus Ultra viniendo desde España, Spirit es de los EE.UU. y se está expandiendo aquí en Colombia y aunque no necesariamente están jugando rutas domésticas, como Viva, esto tiene que estar presionando a las aerolíneas tradicionales como LATAM y Avianca, y mi pregunta es ¿cómo afecta esto su capacidad de generar suficientes márgenes en el flujo de caja de las operaciones para pagar su deuda?

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Humberto Patiño El año pasado fue un año difícil para Avianca en lo que respecta a sus obligaciones financieras, ya que tuvo un tiempo limitado para completar su estrategia de refinanciación dentro de los plazos previstos. Este entorno y este escenario llevaron a la empresa a ajustar su estrategia operativa de cara al futuro. En 2019, la empresa se centró principalmente en rutas rentables, sobre todo internacionales. El mercado interno estaba siendo tomado un poco por las aerolíneas de bajo costo, por lo que la empresa pasó a aumentar su mercado transfronterizo, principalmente a través de su centro de operaciones en Bogotá, para seguir incrementando su participación internacional. Por consiguiente, en lo que Avianca se centraba principalmente era en reducir la participación nacional, por ejemplo en el Perú, donde la empresa reducía considerablemente sus frecuencias nacionales, así como entre algunas ciudades locales de Colombia. Avianca aumentaba su participación internacional, por ejemplo, aumentando las frecuencias entre Colombia y los Estados Unidos, y si los pasajeros iban a volar a un país de América del Sur, habrían hecho primero una parada en Bogotá y continuado el viaje para aumentar los factores de carga y la rentabilidad.

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Humberto Patiño es un analista de Standard & Poor’s

A finales de 2019, la empresa finalizó su estrategia de refinanciación. La empresa recibió 250 millones de dólares de Kingsland and United, que ahora son los principales accionistas de la empresa, otros 125 millones de dólares de inversiones adicionales de múltiples inversores como préstamo a la empresa y entradas de efectivo adicionales de sus acuerdos de venta y arrendamiento con opción de compra; básicamente entrando en esta recesión económica con aproximadamente 540 millones de dólares en efectivo. Una vez que la empresa reanude gradualmente sus operaciones, esperamos que la empresa siga beneficiándose de su presencia en el mercado internacional, obteniendo mayores márgenes de contribución. Así es como creemos que la empresa cambiará su estrategia operativa para poder resistir a las crisis económicas.

Financie a Colombia: Eso es interesante porque me recuerda que hace mucho tiempo, Copa abandonó sus vuelos nacionales que solía tener un modelo que se parece a Avianca con vuelos nacionales e internacionales, luego Copa acaba de decir mira vamos a pasar directamente a Internacional en y eso parece haber funcionado muy bien para ellos, creo que si recuerdo bien tienen un balance bastante fuerte al entrar en esta crisis, por lo menos relativamente hablando y tenían una estrategia muy enfocada: no tienen rutas transatlánticas, se limitan a los países del norte de los Andes y el Caribe, son dominantes aquí en América Central y ese parece ser su modelo de operación.

Con Avianca Express, Avianca trasladó algunas de sus operaciones domésticas, especialmente en ciudades más pequeñas aquí en Colombia, a una subsidiaria, y eso me recuerda mucho a lo que Telefónica ha hecho cuando obviamente se están preparando para desprenderse de sus operaciones en América Latina, excepto en Brasil, están empezando a separar esas operaciones y estoy especulando y no sé si ustedes han hablado con Avianca; si eso es algo que tal vez es parte de su estrategia porque parece que están luchando a nivel nacional y así pueden concentrarse en sus rutas internacionales, haciendo algunas rutas transatlánticas que Copa no está haciendo y no está interesada, y Avianca es obviamente clave para la estrategia de los Estados Unidos de venir aquí a América Latina.


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Delta se está moviendo en el área, American Airlines que sabe lo que va a pasar con ellos, están un poco dejados de lado en el juego, pero ¿podemos especular y decir que Avianca, para seguir siendo rentable, va a ceder una cantidad significativa de cuota de mercado en las rutas domésticas de corta distancia a algunas de las aerolíneas de bajo costo?

Humberto Patiño En este punto, voy a tratar de decir que esta estrategia operativa podría resultar en resultados operativos positivos para la empresa. Sólo quiero que se remonte al año 2019, cuando la empresa comenzó a cambiar a esta nueva estrategia operativa y básicamente la empresa estaba obteniendo una contribución negativa en su generación de efectivo, por ejemplo, y una vez que la empresa comenzó a cambiar al mercado internacional disminuyendo su presencia nacional la empresa comenzó a aumentar su contribución al lado positivo. No sé qué pasó con las demás aerolíneas que entraron en este ambiente competitivo, pero a la fecha lo que sabemos, es que Avianca tiene esta fuerte participación en los vuelos internacionales como usted mencionó y sigue beneficiándose de las rutas que ninguna otra aerolínea tiene en este momento. Por lo tanto, lo que diremos es que la empresa seguirá aumentando su participación en el mercado y su presencia internacional derivando en resultados positivos. Debido a la recesión económica, es un poco difícil decir que esto ocurrirá en el 2020 pero creemos que la empresa no sólo se beneficia del hub de Bogotá como un hub transfronterizo sino también de El Salvador y Panamá, por lo que creemos que la empresa seguirá siendo rentable si esta estrategia sigue adelante.

Financie a Colombia: No sabemos obviamente lo que va a pasar con esta pandemia, no sabemos cuál va a ser la mecánica de esta recesión. Goldman Sachs ha estimado una disminución del 24% al menos para los EE.UU., crecimiento negativo en el segundo trimestre No sé si Standard & Poor’s tiene alguna proyección que le gustaría compartir pero supongamos que estamos en una atmósfera de no crecimiento o crecimiento negativo para el resto del año, un poco más de lo esperado pero ciertamente en el ámbito de las posibilidades y no sabemos por supuesto cuánto tiempo las aerolíneas van a estar en tierra tampoco, nadie lo sabe. Pero me gustaría preguntar quién está en la mejor posición para capear esto, supongo que quién tiene más dinero y está en la mejor posición para capear la tormenta.

Y luego número dos, si miramos un ambiente de crecimiento lento más bajo hasta el 2021, ¿cómo se verán las cosas para LATAM y Avianca en el próximo año? ¿Serán capaces de sobrevivir? ¿Esperamos ver posibles fusiones con transportistas extranjeros o cómo sería el peor de los escenarios? Sé que le estoy pidiendo que especule, pero si pudiera darme algunos resultados concebibles…


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Flavia Bedran Todas las compañías que actualmente son de vigilancia crediticia son negativas, lo que significa que hay al menos un 50% de posibilidades de una baja en la próxima, no sé, 3 meses, 6 meses, dependiendo de cómo veamos esta recuperación en la segunda mitad del año y para el 2021… bueno esta industria ya es altamente volátil así que normalmente determinamos nuestro pronóstico para los próximos 12 a 24 meses, no mucho más que eso porque es demasiado volátil. Hemos estado analizando las aerolíneas en este escenario de incertidumbre, lo estamos viendo a corto plazo, así que como dijo Amalia al principio, ponemos básicamente a todos en vigilancia de crédito en la primera semana después de que las barreras en términos de vuelos habían empezado a cerrarse en América del Sur y luego dos semanas después de eso la baja es que dos muescas entran en la cuarentena, cada una de ellas, todas ellas siguen en vigilancia de crédito por lo que podríamos seguir revisándolo cada dos semanas cada mes, dependiendo del nuevo flujo de información.

Amalia Bulacios: Sólo para complementar brevemente, probablemente no voy a decir nada nuevo pero particularmente si usted preguntaba entre LATAM y Avianca, LATAM estaba de pie, al menos desde nuestra perspectiva de crédito en una posición más fuerte ¿verdad? Se calificó más alto, se calificó más fuerte y tenía un balance más saludable, había pasado por un período de buen flujo de caja… muy ligeramente, pero al menos reduciendo ligeramente la deuda, por lo que eran algo relativamente fuerte, pero yo diría que esto ha cambiado todo, y como usted dijo y seguiremos revisándolas constantemente, creo que de alguna manera acercaron a todas las aerolíneas entre sí (en términos de circunstancias), probablemente habríamos visto mucha más diferencia entre las aerolíneas hace unos meses y creen que esto ha debilitado el mercado en su conjunto y las ha llevado a una posición mucho más débil.


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Humberto Patiño En cuanto a Avianca, después de la estrategia de refinanciamiento en noviembre de 2019, la compañía todavía tenía 60 millones de dólares aproximadamente en dólares americanos que tiene que pagar en mayo de 2020, y creemos que ahora mismo la compañía está en una posición más débil que LATAM. Esto también se debe a un mayor servicio de la deuda de los pagos de arrendamiento previstos en 2020. Teniendo en cuenta que la compañía tenía 540 millones de dólares en efectivo, y la estrategia de contratación esperada para permitir la reducción de costos para preservar la mayor cantidad de efectivo posible, creemos que la compañía será capaz de cumplir con su vencimiento de 60 millones de dólares de notas no garantizadas en mayo de 2020, alrededor de 60 millones de dólares en pagos de arrendamiento cada mes, y en cierta medida, el resto de los costos fijos para el período en que la compañía permanece sin operaciones (administrativo, mantenimiento de aeronaves, entre otros por ejemplo). Creemos que la posición de liquidez de Avianca es de alguna manera más débil que la de LATAM, como mencionó Amalia, por lo que la calificación de Avianca es CCC, lo que sugiere que la empresa enfrenta un posible escenario de caída en los próximos seis meses.

Financiar Colombia: Sí, creo que va a ser difícil. Si lo miramos y ustedes han hecho los cálculos, yo no lo he hecho, pero puedo decir intuitivamente que incluso si esto no sucediera si miran por ejemplo el servicio de la deuda fue y cuáles fueron los pagos que vencían y como el servicio de la deuda periódica regular fue, creo que fueron algo así como seis veces (deuda al contado), pero ahora estamos viendo una menor demanda incluso si llegamos a una recuperación pero eso sigue ahí y probablemente esta situación los pone incluso detrás, ya han anunciado que están aplazando los pagos con sus arrendamientos inmobiliarios a largo plazo así que me imagino instalaciones u oficinas o hangares de ese tipo, así que me imagino que eso va a complicar aún más las cosas. Acaban de obtener un préstamo de United Airlines (UAL), así que no sé si eso significa que van a recibir otra ronda de financiación, porque United va a tener sus propias luchas en los EE.UU. y a nivel mundial para hacer frente a esto también. Pero creo que lo que todos ustedes me han dicho y el consenso aquí es que hay mucha incertidumbre, lo cual es negativo, pero no sabemos lo que va a suceder y será bueno tener a Standard & Poor’s haciendo la investigación para que los inversionistas y periodistas como yo puedan seguir monitoreando la situación y obtener información en los próximos trimestres. Aprecio lo que todos ustedes están haciendo.


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