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En la Guajira de Colombia, los nativos Wayuu son olvidados en el polvo

Las sequías están durando más tiempo debido al cambio climático y a la intervención humana, pero ¿dónde queda el cambio climático y comienza la explotación humana de los recursos naturales? El pueblo indígena Wayuu de la Guajira, en el extremo norte de Colombia, ha experimentado importantes cambios sociales y ecológicos en los últimos tres decenios que han ocurrido más rápidamente que su capacidad de adaptarse a ellos.

Durante los últimos cuatro años, he viajado regularmente a La Guajira para documentar la adversidad que enfrentan los Wayuu, y cómo la superan, a través de retratos íntimos dentro de los hogares de las personas. Maricela Epiayu tenía sólo 22 años cuando nos conocimos. Murió unos meses después en un estado de desnutrición severa, dejando atrás un hijo de 5 años y una hija de 2 años. Ahora son huérfanos. Heider David tenía 8 años cuando lo conocí en 2016. Era incapaz de hablar o estar de pie, y vivió toda su vida en una hamaca. Recibí una llamada de un amigo de la Guajira con la noticia de que Heider murió en algún momento entre febrero y marzo de este año.


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Las operaciones de perforación, las explosiones diarias y la gran demanda de agua de una de las minas de carbón a cielo abierto más grandes del mundo han alejado cada vez más a los Wayuu de sus territorios ancestrales, acelerando la desertificación y reduciendo el acceso al agua.

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Una mina de carbón en el Cerrejón, una de las mayores minas de carbón a cielo abierto del mundo. Los Wayuu y sus defensores dicen que la mina consume millones de litros de agua cada día y la desvió del río Rancheria, haciendo que la vida en la región sea mucho peor. Imagen de Nicoló Filippo Rosso.

La mina de carbón del Cerrejón, propiedad del conglomerado británico-suizo-australiano de BHP, Glencore y anglo-americano, se abrió en La Guajira en los años 80 y desde entonces se ha convertido en la décima más grande del mundo.

El uso que hace el Cerrejón de más de 16 millones de litros (4,2 millones de galones) de agua cada día -que grava en una región desértica que ya sufre de sequías- y la contaminación por polvo de carbón han contribuido a la degradación del medio ambiente de La Guajira y del modo de vida de la población indígena.


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Más de 270.000 Wayuu viven en La Guajira, organizados en 23 clanes. Sin embargo, el seguimiento de su población así como de sus muertes es casi imposible. Debido a la falta de un censo oficial, la mayoría de las comunidades Wayuu no llevan un recuento oficial de nacimientos o muertes. Eso significa que, sin cifras oficiales de muertes relacionadas con la malnutrición y la contaminación por polvo de carbón, es difícil para las ONG y los periodistas llamar la atención internacional sobre la crisis humanitaria.

Sin embargo, los activistas y grupos de ayuda Wayuu culpan de la muerte de miles de niños, y también de ancianos, durante la última década a la malnutrición y a la falta de atención médica básica.

Los wayuu dicen que las sequías cada vez más prolongadas han hecho que los arroyos que alimentan los acuíferos y los pozos que suministran agua a la comunidad se hayan vuelto más secos de lo habitual, lo que hace imposible cualquier tipo de agricultura significativa.

Caminando durante semanas y meses en el desierto de La Guajira, aprendí que las fuentes de agua de la comunidad son pozos rudimentarios que a menudo se encuentran a varias horas de camino. Años de sequía significan que los Wayuu deben cavar profundo para encontrar agua, e incluso entonces a menudo no se puede beber, causando que muchos se enfermen.

Un plan inicial para construir una presa, El Cercado, en 2011 trajo esperanza a La Guajira, ya que incluía disposiciones para dar servicio a nueve municipios río abajo. Pero las tuberías que deberían haber llevado agua a la región nunca se conectaron a nada, como consecuencia de la corrupción desenfrenada de las autoridades locales. En su lugar, el agua del río Ranchería, la principal fuente de agua de los Wayuu, fue canalizada a la mina y a los agricultores cercanos.

Según la Agencia Internacional de Energía (AIE), el carbón sigue siendo vital hoy en día, proporcionando el 38% de la electricidad del mundo. Su precio barato lo hace más competitivo que las energías renovables. Por lo tanto, los gigantes del carbón empujan la explotación hacia nuevas áreas con el potencial de garantizarles enormes ingresos, incluso si el precio de venta es bajo.

La mayor parte de la producción masiva del Cerrejón se carga en barcos y se envía a las centrales eléctricas de Europa. Colombia exporta más carbón a Europa que a ningún otro continente: el 20% del total de sus exportaciones en 2017 estuvo representado por carbón y se dirigió principalmente al mercado europeo, según el Observatorio de Complejidad Económica del MIT.

El tren del carbón circula por una vía férrea de 150 km de longitud que conecta la mina desde el municipio de Albania hasta Puerto Bolívar, donde el carbón se abre paso a través del océano para llegar a Europa, los Estados Unidos, América del Sur, Asia y Sudáfrica. El ferrocarril divide la tierra y las comunidades y el polvo de carbón está causando enfermedades respiratorias, especialmente entre las poblaciones más débiles. Imagen de Nicoló Filippo Rosso.

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A medida que Europa se reconcilia con el costo ambiental de la quema de carbón, se hace cada vez más difícil ignorar el costo humanitario de su extracción en Colombia. En 2017, el parlamento italiano dijo que el país detendrá las importaciones de carbón para 2025; otros países europeos han establecido medidas similares, potenciando los sectores de la energía solar y eólica.

Los operadores de la mina de carbón del Cerrejón dicen que están llevando empleos muy necesarios a una región empobrecida y están comprometidos a mejorar la vida de los Wayuu. Sin embargo, Sintracarbon, el sindicato de trabajadores de la mina, tiene una perspectiva diferente. Los trabajadores se han preparado para una huelga para finales de marzo. El operador había ordenado a la mayoría de sus trabajadores que se despidieran para evitar la propagación de COVID-19, permitiendo sólo las operaciones que garantizan la extracción y la exportación de carbón.

Aunque los trabajadores tenían la intención de acudir a la huelga, la obligación de mantener las medidas de distanciamiento físico, tal y como lo ordenaba el gobierno, les impedía tomar medidas industriales. La acción de los trabajadores se ha pospuesto hasta junio.


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“Desde diciembre de 2019 estamos presentando peticiones a la empresa para mejorar nuestras condiciones de trabajo, pero parece probable que la mina las empeore”, dijo Fredy Lozano Villareal, miembro de Sintracarbon. “Para hacer frente a la caída de los precios del carbón en todo el mundo, la empresa quiere retirarse del convenio colectivo, y quieren que nosotros, los trabajadores, paguemos el precio para poder ahorrar dinero”.

Desde que la mina comenzó a funcionar en 1986, el convenio colectivo de trabajo entre la empresa y los trabajadores ha establecido el estándar de derechos de los trabajadores que se revisa y actualiza cada dos años. Ahora, como medida para amortiguar la caída del precio del carbón, el Cerrejón pretende retroceder en algunos de los logros del sindicato durante más de 30 años de lucha. La empresa planea comenzar a hacer que los trabajadores paguen las comidas que actualmente son gratuitas durante los turnos de trabajo; reducir la pensión de jubilación de los actuales seis meses de sueldo; y cobrar a los trabajadores que viven en ciudades lejanas por el transporte, que la empresa paga en la actualidad.

“El dinero que ahorrarían sigue siendo nada comparado con los cientos de millones de dólares de ingresos que la empresa obtiene cada año, pero ahora quieren que trabajemos por nada”, dijo Villareal. “Incluso quieren retirarse de los viáticos para las visitas médicas”. La Guajira no tiene hospitales especializados y las enfermedades pulmonares son comunes entre los trabajadores, que necesitan someterse constantemente a controles de salud en clínicas de Barranquilla o Bogotá.

La fuerza de los Wayuu se basa en sus ritos tradicionales, su conocimiento de las plantas medicinales y su agricultura de subsistencia adaptada a las temporadas de lluvia y sequía a través de un modo de vida seminómada. Las prácticas espirituales son los pilares de la sociedad indígena. Sus conocimientos ancestrales responden a las perturbaciones que contribuyen a preservar la identidad de los pueblos. Las parteras y curanderos indígenas siguen desempeñando un papel fundamental en sus comunidades, ayudando a las madres embarazadas, los recién nacidos y los enfermos, manteniendo al mismo tiempo los conocimientos de la medicina tradicional. Su ciencia depende de las plantas medicinales del desierto, y a medida que la desertificación empeora, los remedios naturales de los que dependen se vuelven más difíciles de encontrar.


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Esta península árida, una de las regiones más pobres de Colombia, es hoy en día una frontera única y caótica con poco que ofrecer a los migrantes de la vecina Venezuela que huyen del colapso socioeconómico de ese país. La población de La Guajira sufre la falta de trabajo y el abandono del gobierno colombiano. Los contrabandistas operan a cielo abierto, incluso frente a los guardias militares, y los niños Wayuu sacuden los vehículos que recorren los caminos ilegales de tierra que los migrantes usan para entrar a Colombia: Saltan a la parte trasera de los camiones y se niegan a bajar hasta que les paguen unas monedas, caramelos o bolsas de plástico llenas de agua.

Una escuela en la comunidad de La Guajira, Ranchería Mashalerain, construida por el gobierno pero que nunca ha acogido a los estudiantes, fotografiada aquí en julio de 2015. Un resultado de la corrupción general; los llamados elefantes blancos como las escuelas o las infraestructuras de agua se han construido pero nunca han funcionado. Imagen de Nicoló Filippo Rosso.

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En la década de 2000 muchos Wayuu emigraron a Venezuela, atraídos por el crecimiento económico que caracterizó el primer mandato del entonces presidente Hugo Chávez, y sus políticas sociales garantizadas. Desde que la crisis migratoria se agravó en 2016, muchos migrantes comenzaron a regresar a Colombia. En la frontera, las Naciones Unidas brindan a los migrantes atención médica primaria y alimentos en un centro de atención durante el primer mes de su llegada. Sin embargo, la ayuda internacional es escasa en comparación con la magnitud de la crisis.

Los migrantes que no tienen dinero para llegar a una ciudad importante en autobús terminan viviendo en asentamientos informales o en las calles, sin garantías de protección, empleo, educación o seguridad alimentaria. Los niños son los más expuestos al abuso, el abandono y la victimización. Entre los migrantes, hay muchas mujeres embarazadas que temen dar a luz en un hospital dentro del colapsado sistema de salud venezolano. Las mujeres indígenas wayuu ayudan en los partos y curan a los niños enfermos con remedios de plantas tradicionales. Su labor es esencial en los asentamientos informales de migrantes, donde el acceso a la atención de la salud es difícil.


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Una partera indígena wayuu atiende a una joven embarazada en un asentamiento informal de migrantes venezolanos. Imagen de Nicoló Filippo Rosso.

En las últimas semanas, el pueblo indígena de Colombia también se ha enfrentado a la amenaza del coronavirus. Han pedido ayuda al Presidente Iván Duque, a través de sus representantes en la ONIC (Organización Nacional Indígena de Colombia).

Con un acceso escaso al agua y ya debilitado por la falta de alimentos y de atención médica, el pueblo Wayuu de Colombia no puede protegerse, y los activistas de las comunidades indígenas temen que la propagación del virus pueda tener consecuencias desastrosas, ya que no pueden contar con las garantías básicas de agua, alimentos y atención sanitaria.

Si bien el gobierno colombiano ha establecido medidas de emergencia sanitaria en todo el país, el aislamiento impide que los wayuu puedan realizar su labor cotidiana en los pueblos y ciudades de la Guajira, a los que acuden para vender artesanías, ya que su economía basada en la agricultura se ha vuelto imposible debido a la falta de agua. Las características geográficas del desierto, el mal estado de las vías de comunicación y los hospitales hacen que la población wayuu sea especialmente vulnerable a COVID-19.

Para evitar el contagio, las escuelas colombianas están cerradas desde el 15 de marzo. Aunque se trata de una medida necesaria, ha dejado a casi 140.000 niños sin acceso a comidas escolares subvencionadas en los municipios de Maicao, Riohacha, Manaure y Uribia en La Guajira**.

La región y su población se enfrentan a los desafíos más duros de nuestro tiempo, expuestos a la pobreza extrema, a la sed, a la degradación del medio ambiente y a uno de los flujos migratorios más épicos de la historia de América Latina.

La mina del Cerrejón es un conflicto de recursos mortales que amenaza la supervivencia de los Wayuu. La erosión de su sociedad es urgente y poco reportada. El combustible fósil barato, en el contexto del cambio climático y la salud pública, afecta tanto a los países donde se extrae el mineral como a aquellos donde se quema para producir energía.


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