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En Colombia, un pueblo conserva la memoria de sus antepasados africanos

Situado a 10.000 kilómetros de la costa africana, el pueblo colombiano de Palenque de San Basilio se anuncia como “un pedacito de África en América Latina”. Sus habitantes descienden de una línea de africanos forzados a la esclavitud que convertirían a la aldea en el primer territorio africano libre de las Américas.

A 70 kilómetros al sur de Cartagena (Colombia), tras un viaje de dos horas en autobús por la única carretera pavimentada, y luego un tramo en moto-taxi, se llega finalmente a la legendaria aldea de Palenque de San Basilio.


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“Bienvenidos a Palenque”, saluda Jesús Palomino, un antropólogo. “No hay mucho que ver aquí, pero hay mucho que contar”. Ya no vive en la aldea, pero sigue participando en la vida comunitaria y regresa cuando tiene la oportunidad. “Palenque”, como la llaman los aldeanos, tiene una población de 3.500 habitantes y una diáspora de alrededor de 40.000 personas.

Los palenqueros se consideran a sí mismos como primeros africanos y segundos colombianos. África, su continente perdido, a la vez extranjero y familiar, permanece vivo en su vida cotidiana y en su imaginación. Estos afrocolombianos han preservado la espiritualidad, la medicina tradicional e incluso la música de sus ancestros, sin mencionar su historia, por supuesto.

Puerto estratégico a lo largo de la ruta del comercio de esclavos

Situada en el norte de Sudamérica y flanqueada por el Mar Caribe, la ciudad de Cartagena, establecida en 1533, se convirtió rápidamente en un puerto estratégico a lo largo de la ruta del comercio de esclavos para las potencias coloniales, ocupada primero por los portugueses y más tarde por los españoles.

“Dada su ubicación geográfica, se especializó en la llegada y distribución de esclavos en el continente”, explica el historiador Javier Ortiz Cassiani. “La vida de toda la ciudad se vio moldeada por la llegada de nuevos barcos cargados de africanos. Comerciantes, notarios, médicos, capataces, etc. Las profesiones de los habitantes de Cartagena se organizaron en torno a la trata de esclavos y al mismo tiempo la desarrollaron aún más”.

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Una vez desembarcados de las bodegas de los barcos, los africanos fueron inspeccionados para fijar su precio y luego vendidos en la plaza del mercado de esclavos. Un número importante de ellos fueron enviados a otras regiones para trabajar en las minas y en las granjas.


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Los demás fueron puestos a trabajar como empleados domésticos o trabajadores de obras públicas. Las fortificaciones de la ciudad, que se extienden a lo largo de 12 kilómetros alrededor de Cartagena, sirven para ilustrar esto, ya que fueron construidas por africanos y hoy en día sirven como símbolo de esta ciudad que ahora está clasificada como Patrimonio de la Humanidad por la UNESCO. Las guías turísticas incluso dicen que las piedras fueron unidas usando la sangre de los esclavos. Escalofriante, por decir lo menos.

Ejército de esclavos fugitivos

Capturado en Guinea-Bissau a finales del siglo XVI, Benkos Biohó se convertiría en el héroe de los descendientes de africanos de Colombia. Fue vendido en 1596 en Cartagena y trabajó como remero en el río Magdalena. Tres años más tarde, logró huir junto con otros esclavos que vivían bajo el mismo techo que él. Se establecieron en los Montes de María, al sur de la ciudad, y organizaron un ejército de esclavos fugitivos.

Compuesto por miembros originarios de Guinea-Bissau, Congo, Senegal y Nigeria, el grupo fue llenando gradualmente sus filas con más esclavos fugitivos, conocidos como cimarrones. Las mujeres trenzaban su cabello para crear mapas reales que indicaban la ruta hacia el refugio. Como procedían de diferentes grupos étnicos, los palenqueros crearon su propia lengua criolla, una mezcla de español, portugués y lenguas bantúes, que sólo ellos podían entender.

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Durante cinco años, los rebeldes llevaron a cabo implacablemente ataques contra los españoles, que no pudieron eliminarlos. Los españoles lucharon hasta tal punto que en una carta enviada al Rey de España en 1603, el gobernador de Cartagena declaró: “Considerando las dificultades que tenemos para eliminar a los negros de allí, aunque son pocos y sin embargo luchamos como si fueran miles, resolví concederles la paz por un año”.

Después de ese año, se firmó un acuerdo de paz entre el gobernador y los esclavos fugitivos, concediéndoles oficialmente el derecho a establecerse como pueblo libre en el actual territorio de Palenque de San Basilio. Así es como 200 años antes de la independencia de Colombia (en 1810), un refugio cimarrón se convirtió en el primer territorio africano libre de América Latina.

Aquí, hacemos cumplir la ley de Palenque, no la ley nacional.

El grupo también adquirió nuevos derechos, como la libertad de viajar y de portar armas, así como el reconocimiento formal de las autoridades cimarronas. Las concesiones fueron una vergüenza difícil de tragar para la Corona española, que ordenó el asesinato de Benkos Biohó. El líder cimarrón fue ahorcado y acuartelado en la plaza pública de Cartagena el 16 de marzo de 1621.

Pero como se puede matar a un hombre pero no a sus ideas, los rebeldes continuaron luchando por su causa hasta que obtuvieron un acuerdo de entente cordiale que estableció oficialmente la independencia del territorio en 1705.

Autonomía política e identidad cultural

Tres siglos después, el pueblo parece haber cambiado muy poco. El tiempo mismo parece estar suspendido en Palenque. La flagrante ausencia de gobierno y el aislamiento del pueblo hacen que se sienta su presencia.

Los residentes todavía no tienen sistemas de reciclaje o tratamiento de aguas residuales y beben agua potencialmente contaminada de un viejo pozo. La electricidad no se convirtió en un hecho hasta 1971, y sólo gracias a la intervención del campeón mundial de boxeo Antonio Cervantes alias Kid Pambélé.En Colombia, un pueblo conserva la memoria de sus antepasados africanos

De los muchos palenques que existieron durante el período colonial, el pueblo es el único que ha sobrevivido hasta el día de hoy. Aún más notable es que su identidad cultural ha permanecido intacta, lo que llevó a la UNESCO a inscribir el espacio cultural de San Basilio de Palenque en la Lista Representativa del Patrimonio Cultural Inmaterial de la Humanidad en 2008.


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Además de transmitir prácticas ancestrales, los palenqueros han mantenido una cierta autonomía política, lo que impide que la policía pueda entrar en su territorio. Los residentes han creado su propia iniciativa de autoprotección comunitaria llamada la Guardia Cimarrona.

“No queremos tener ninguna relación con las fuerzas militares del gobierno, los grupos ilegales o la policía. Aquí aplicamos la ley de Palenque, no la ley nacional”, dice Palomino.

La organización social de la comunidad se basa en redes familiares y grupos de edad llamados “ma kuagro”, que establecen vínculos entre los miembros mediante un sistema de derechos y deberes. Todos participan en la vida comunitaria de una u otra manera.

Sin embargo, al antropólogo le preocupa que su pueblo esté desapareciendo gradualmente. “No hay instituciones de educación superior ni empleos, por lo que los jóvenes ya no creen que tengan un futuro aquí. Tampoco tenemos un hospital, son los conocedores de las plantas medicinales los que se ocupan de los enfermos de la comunidad. ¿En qué nos convertiremos cuando el último de ellos muera?”

En la plaza del pueblo, una estatua de Benkos Biohó extiende una mano hacia el cielo, mientras que la otra se libera de los grilletes de la esclavitud. La expresión en el rostro de la estatua, que revela dolor y rabia, es hipnotizante. Aunque la historia de la resistencia negra es a menudo despreciada por el relato oficial, en Palenque se transmite oralmente de una generación a otra.

Además, se nos dice que “aquí no se habla de ‘esclavos’, sino de ‘los esclavos'”.


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Aquí, los niños son arrullados para dormir con historias con tintes mágicos de “la primera revolución”, como la llaman los ancianos. Una revolución negra e indeleble.

Porque, si los vencedores escribieron la historia, privando a los africanos de una voz, “tenemos nuestra memoria colectiva como testigo, y nadie puede quitárnosla”, dice Palamino.

Tras los pasos de los esclavos de Cartagena

Supervisado por la UNESCO en varias ciudades de América Latina, el proyecto La Ruta del Esclavo ha aparecido en “la perla del Caribe”. Haciendo hincapié en las cuestiones relativas a la memoria de la esclavitud y la contribución de los africanos a la historia y la cultura colombianas, la iniciativa ha contribuido a la formación de 25 guías turísticos para que puedan ofrecer una versión alternativa de la historia de Cartagena. El recorrido de esta ruta conmemorativa incluye 18 sitios en total. Tres de ellos son particularmente notables.

1. La bahía y el puerto

Desde la llegada de Pedro de Heredia, el “fundador de la ciudad”, y a lo largo del período colonial, miles de barcos que contenían africanos “esclavizados” desembarcaron en la bahía de Cartagena. Los africanos se ponían a la venta y se distribuían como peones en el interior del país o se enviaban a otros países.

2. 2. Boca del Puente

Los esclavos entraban en la ciudad por esta puerta para llegar a la Plaza de los Coches, donde eran vendidos. Una inscripción en las paredes de la puerta dice: “Desde el momento en que los primeros esclavos negros africanos fueron forzados a pasar por esta puerta, han forjado un recuerdo diferente. Un recuerdo de rebelión, resistencia y negociación para poder reinventarse como súbditos de estas nuevas tierras. Establecieron identidades en medio del dolor y encontraron sus propias voces para silenciar el sonido de sus cadenas.”

3. Plaza de los Coches

La emblemática plaza de la ciudad, ejemplo de la arquitectura de la época colonial, se ha convertido hoy en día en el punto de partida de los paseos en carruajes turísticos que atraviesan el centro histórico de la ciudad. Una vez conocida como la Plaza de la Aduana, albergaba un mercado donde se compraban y vendían los africanos forzados a la esclavitud.


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