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En Colombia, los científicos están encontrando nuevas especies en un territorio inexplorado

No hace mucho tiempo, ser botánico en Colombia era un negocio arriesgado. Enormes extensiones de tierra, hogar de miles de especies de plantas, fueron ocupadas por grupos rebeldes, encerrados en una sangrienta guerra civil con el gobierno. En el mejor de los casos, el trabajo de campo era un dolor de cabeza logístico; en el peor, totalmente peligroso.

Mauricio Diazgranados, 45, nació y se crió en Colombia. Como estudiante de biología de 18 años de edad en la Universidad Javeriana de Bogotá a principios de la década de 1990, recuerda haber recolectado plantas en las montañas y haberse escondido en los arbustos mientras los helicópteros del gobierno disparaban contra los guerrilleros cercanos.


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Diazgranados dice que él y sus compañeros pedían permiso a los rebeldes de izquierda y de derecha para entrar en su territorio. Pero las cosas podrían salir mal. En 1993, Diazgranados fue detenido por la guerrilla en una cordillera cerca de Bogotá. Por la noche escapó con sus amigos, haciendo una caminata por las montañas para escapar.

La experiencia no lo disuadió: “En algún momento tuve que decir: ‘Bueno, ¿qué hago? … …puedo morir, atropellado por un autobús en la calle, o puedo morir en el bosque feliz.’ Preferiría estar en el bosque”. Y volvió a visitar el bosque que hizo, una y otra vez a lo largo de los años 90 y 2000, hasta el acuerdo de paz de 2016 negociado entre el gobierno y el grupo rebelde de las FARC y más allá.

200406170847 mauricio diazgranados profile 1 exlarge 169Diazgranados en el Páramo de Oceta, Boyacá en 2009. “Hubo constantes combates contra grupos guerrilleros de las FARC en la zona, y se desplegaron 12 miembros de la policía de la cercana ciudad de Mongui para que yo pudiera continuar mis expediciones botánicas en la zona”, dice.

Colombia es el segundo país más biodiverso del mundo, con alrededor de 6.500 especies de plantas y líquenes únicos en el país, según estimaciones de Diazgranados. El Reino Unido, en comparación, tiene menos de 100.


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Y eso es sólo lo que se sabe. Colombia está menos documentada que otros países de América del Sur, dice Diazgranados. Eso se debe en parte al conflicto, pero también a su geografía. “No hay acceso por carretera a la mitad de Colombia, y el país todavía tiene el 53% de su área cubierta por selva tropical. Todavía hay muchísimos lugares totalmente inexplorados”, dice.

Actualmente Diazgranados tiene su sede en el Real Jardín Botánico de Kew, en Londres, donde es líder de investigación sobre diversidad y medios de vida en el Departamento de Capital Natural y Sanidad Vegetal. Supervisa el Programa Colombia Bio, una colaboración entre Kew Science y organizaciones asociadas del Reino Unido y Colombia que documenta la biodiversidad del país.

200406174504 mauricio diazgranados profile 7 exlarge 169Diazgranados tiene un espécimen de bromelia en la última expedición del programa antes del cierre en febrero.

Diazgranados está actualmente cotejando los hallazgos de su última expedición en febrero, a Boyacá, un departamento en el centro de Colombia.


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Se encontraron dos nuevas especies potenciales – un “pequeño y hermoso árbol” de la familia de la salvia, y un miembro de la familia del tomate – haciendo un total de 17 nuevas especies potenciales documentadas por los miembros del programa desde su inicio en 2017. Una mayor investigación en el curso de meses y años confirmará cuántas de ellas son nuevas para la ciencia.

Diazgranados y sus colaboradores han creado un portal en línea gratuito llamado ColPlantA, una enciclopedia de plantas colombianas con más de 26.000 especies listadas hasta la fecha. Entre ellas se encuentra “Espeletia praesidentis”, una nueva especie de girasol identificada por Diazgranados.

La siguiente fase, dice Diazgranados, es agregar a la lista las variedades de hongos de la nación, de las cuales “casi nada” se conoce. “No sabemos cuántas especies de hongos tiene Colombia, pero probablemente (Colombia) sea tan importante para los hongos como para las plantas”, dice.

Un estudio reciente descubrió que la deforestación había aumentado en el 79% de las áreas protegidas de Colombia desde el acuerdo de paz. Entre 2017 y 2019, el bosque fue talado a casi el doble de la tasa registrada entre 2013 y 2015, lo que representa la pérdida de 330 kilómetros cuadrados adicionales de bosque protegido, un área casi tres veces el tamaño de París.

Diazgranados dice que si las áreas de tierra ahora a salvo de conflictos no son protegidas rápidamente por el gobierno, son susceptibles a la deforestación para la ganadería y la agricultura, y también a la minería y la tala ilegal.

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Páramo de Chiscas, a 4.400 metros sobre el nivel del mar en el Parque Nacional de Cocuy, fotografiado en 2018. “Fuimos los primeros botánicos en hacer colecciones de plantas científicas en este páramo”, dice Diazgranados.

Para proteger el medio ambiente, es esencial capacitar a las comunidades locales y desarrollar el ecoturismo, argumenta. Andrés Felipe Bohorquez Osorio, ingeniero agrónomo de la Universidad de Caldas y uno de los colaboradores de Diazgranados, dice que “la conservación del bosque es un pilar de la comunidad”, y añade que “quieren atraer a los turistas para que les enseñen sobre la naturaleza, sus misterios, el equilibrio y los beneficios para la humanidad”.


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En su última expedición, los científicos consultaron a los residentes de Otanche, un pueblo del oeste de Boyacá, para un próximo libro sobre el uso comunitario de plantas y hongos.

Diazgranados dice que es importante que los científicos compartan sus hallazgos con la población local. Además, “debemos aprender de los pobladores sus conocimientos ancestrales”, dice.

Más de 1.000 especies de plantas crecen en la zona y los lugareños ya han destacado 77 para añadir al libro, incluyendo el árbol de carana. Las mujeres locales usan la savia de sus raíces para curar los problemas de la piel y como ayuda para perder peso, dice Diazgranados.

La savia está siendo analizada en Kew, añade, y si se verifican sus cualidades medicinales, podría formar parte de un futuro proyecto para crear cadenas de suministro entre los productores locales y los consumidores de las ciudades de Colombia, y potencialmente más allá.

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La savia del árbol de carana es utilizada por la población local para curar varios problemas de la piel y para perder peso, dice Diazgranados.

Oportunidades para la conservación

Con su enorme número de especies de plantas endémicas, Diazgranados dice que Colombia es un terreno fértil para el descubrimiento de nuevas medicinas, incluyendo antibióticos. Sin embargo, algunas especies podrían perderse antes de que se documenten.

El impacto del cambio climático ya es evidente.
“En el pasado… tenías que tener lluvias durante la mayor parte del año”, dice Diazgranados. Ahora hay meses y meses sin lluvia y los ríos se secan”. Si las lluvias siguen disminuyendo, la selva podría ser reemplazada por la sabana.

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Páramo de la Rusia, Boyacá, fotografiado en 2019. A lo lejos están las montañas de la Cordillera Oriental, que contienen páramos aún por explorar, dice Diazgranados.

Hay menos glaciares en las montañas, añade, y en los ecosistemas de páramo — zonas de pastizales altos — el cambio climático está haciendo que la distribución de las plantas se reduzca. Algunas especies se han restringido a grandes altitudes, aislando a las poblaciones en las cimas de las montañas desconectadas. “La extinción en estas áreas podría ser enorme”, dice Diazgranados.


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A pesar de un pronóstico pesimista, sugiere que todavía hay motivos para el optimismo. En los últimos años se ha producido un “profundo aumento” de la conciencia pública sobre la importancia de Colombia en términos de biodiversidad y recursos naturales, dice.

“Todavía hay grandes áreas muy bien conservadas en el país, y buenas oportunidades para mantenerlas seguras”.

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