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El Silicon Valley de Colombia hace la guerra a COVID-19

Durante años, la élite de Medellín se ha acostumbrado a medidas de seguridad y vigilancia que podrían incomodar a los ciudadanos de otras ciudades. La entrada en edificios comerciales y residenciales suele requerir una identificación y a veces una huella dactilar. Las cámaras de circuito cerrado son comunes en las esquinas de las calles. En general, los residentes de la segunda ciudad más grande de Colombia acogen con agrado la seguridad adicional – es un pequeño precio a pagar por la paz en un lugar que todavía se está curando de décadas de violencia.


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Pero en los últimos meses, los ciudadanos de Medellín han sido introducidos a un nuevo tipo de vigilancia: los pasaportes de movilidad. Una aplicación a nivel nacional, CoronApp, y un sitio web administrado por la ciudad, Medellín Me Cuida, producen códigos QR que permiten a la gente viajar al trabajo, a las citas médicas, a las escuelas y a los centros comerciales. Los usuarios introducen su información personal, incluyendo dirección, detalles de contacto y nombres de familiares. Cuando quieren ir, pueden iniciar sesión y responder a una serie de preguntas sencillas: ¿Tienes fiebre? ¿Tienes tos? ¿Ha entrado en contacto con alguien que esté mostrando síntomas? La aplicación produce entonces un código QR.

“Si es verde, puedes salir; si es rojo, no puedes”, dice Juliana Velásquez, una abogada de Medellín que utiliza la aplicación. Su firma es uno de los 139.000 lugares de trabajo que la ciudad ha aprobado para proporcionar códigos QR a unos 1,5 millones de empleados para viajar al trabajo. Si un oficial de policía atrapa a alguien afuera con un código QR rojo, esa persona recibe una multa considerable. Con las personas que escanean los códigos QR en los subterráneos, centros comerciales y lugares de trabajo, los rastreadores de contactos han podido rastrear los pasos de las personas que dieron positivo e identificar a los compradores, familiares, pasajeros del subterráneo y compañeros de trabajo que pueden haber puesto en riesgo.


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“Cada vez que confirmamos un caso positivo, Medellín Me Cuida nos ayuda a saber quiénes viven allí, quiénes viven alrededor, dónde trabajan, cuántos casos del virus han sido confirmados en la compañía en los últimos 15 días. Y todo esto se sincroniza automáticamente para las pruebas”, dijo el alcalde de la ciudad, Daniel Quintero, de 39 años, a El País en junio.

Los códigos QR son parte de una respuesta más amplia de COVID-19 que comenzó como un esfuerzo masivo de recolección de datos para hacer llegar comida y dinero a los más afectados por las restricciones de viaje; ese esfuerzo logró hacer llegar los beneficios a más de 700.000 familias. Ahora, “Medellín me cuida” se ha expandido para recolectar información sobre lugares de trabajo, centros comerciales, escuelas, instalaciones de salud, llamadas de emergencia y transporte público. Todos esos datos pueden ser cruzados para generar los mapas de calor COVID-19, que han sido utilizados para implementar cuarentenas vecinales.

“Medellín Me Cuida no es sólo una tecnología, es una estrategia”, dice Juan Sebastián González, secretario de tecnología de Medellín. Esa estrategia ha sido aclamada como una “maravilla médica” por su eficiencia en mantener el coronavirus bajo control. A principios de junio, cuando gran parte de América Latina empezaba a sentir el impacto total de la pandemia, Medellín, una ciudad de 2,5 millones de habitantes, sólo tenía 741 casos confirmados y sólo diez pacientes en las UCI.


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Pero en las dos últimas semanas, la tasa de casos de Colombia se ha disparado y, aunque la tasa general de casos de Medellín sigue siendo baja en comparación con otras grandes ciudades de la región, la ciudad también ha experimentado un fuerte aumento. Es probable que el aumento se deba a la relajación de las medidas de distanciamiento del país durante el mes pasado. La economía de Colombia se contrajo en un 20% en abril, y en un esfuerzo por contener una crisis económica que podría retrasar las décadas más pobres del país, las ciudades más grandes permitieron la reapertura de muchos negocios. El 19 de junio, el presidente Iván Duque declaró un feriado fiscal nacional que desencadenó una juerga de compras en todo el país “el viernes de COVID”. Ahora, el Instituto Nacional de Salud del país está informando de un fuerte aumento de los casos, lo que plantea nuevas preguntas sobre el papel que la tecnología puede desempeñar en la lucha contra los brotes.

“Al principio, las aplicaciones eran muy útiles. Pero ahora, incluso si la aplicación nos da una alerta, la respuesta se retrasa mucho”, dice la Dra. Yessica Giraldo, epidemióloga clínica que asesora a los equipos de campo de rastreo de contactos en Medellín. Según Giraldo, al principio la tecnología fue útil para hacer un mapa de los grupos, pero el gran volumen de casos de las últimas dos semanas ha abrumado a los equipos de rastreo de contactos sobre el terreno. “En general, la gente ya no ‘teme’ a la enfermedad ni cree en su gravedad”, dice. “El problema es el comportamiento de la gente, y la tecnología no puede corregir eso”.


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Medellín se suele llamar el Silicon Valley de Colombia, y el alcalde Quintero no ha hecho ningún secreto de su fe en la tecnología para navegar por la pandemia. “De cada tres reuniones que tengo sobre el virus, una es sobre métodos con tecnología para hacer más eficiente el cuidado del coronavirus”, dijo el mes pasado. (Antes de ser alcalde, Quintero era el ministro de tecnología de Colombia y había fundado previamente una empresa de desarrollo de software). La lucha contra COVID-19 con éxito “sólo se puede lograr si se tiene suficiente información para anticipar la escalada de los casos”, dijo Quintero. “Sin datos, es muy difícil salvar vidas”.

Colombia no es la única que depende de la tecnología para combatir el coronavirus. Las nuevas aplicaciones han estado inundando el mercado internacional desde febrero. Algunas de ellas complementan la labor de los rastreadores de contacto humano, mientras que otras, como el sistema utilizado en China, aspiran información personal, incluidos datos de GPS e historiales de pago recientes. En los EE.UU., el desarrollo del rastreo de contactos digitales se ha fracturado. Apple y Google trabajaron juntos para desarrollar un software que puede emitir “notificaciones de exposición” y ayudar a las autoridades locales de salud pública con el rastreo de contactos, pero no está claro cuántos estados han puesto la tecnología en uso. En Dakota del Norte, Bison Tracker, una aplicación desarrollada para rastrear a los aficionados al fútbol de la Universidad Estatal de Dakota del Norte, fue la base de Care19, una de las dos aplicaciones de rastreo de contactos que se utilizan en el estado.

Colombia se había movido rápidamente para controlar la propagación de COVID-19. El presidente Duque declaró una emergencia sanitaria nacional el 6 de marzo. Tres días después, cuando Colombia tenía sólo un caso confirmado, el país lanzó la primera versión de CoronApp, una aplicación nacional similar a Medellín Me Cuida. Ha pasado por varias revisiones -incluyendo asociaciones fallidas con Apple y Google- y hoy tiene cuatro funciones: proporcionar información localizada, permitir a los ciudadanos informar de los síntomas, proporcionar pasaportes de movilidad y realizar el seguimiento de contratos con BlueTrace, una tecnología desarrollada en Singapur en marzo. Sigue sin estar claro si el gobierno colombiano ha activado BlueTrace para ayudar a sus esfuerzos de localización de contactos, lo que plantea problemas de privacidad en un país que ya está devastado por los escándalos de privacidad de datos.


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“Lo que puedo decir es que hemos seguido los permisos de CoronApp, y tiene la capacidad de acceder a todo: GPS, Wi-Fi y Bluetooth”, dice Carolina Botero, directora de la Fundación Karisma, un grupo de vigilancia de la tecnología y los derechos humanos con sede en Bogotá. “Sabemos que la aplicación tiene todas estas capacidades, pero no sabemos cómo funciona. No hay información pública”.

Esas preocupaciones de privacidad se extienden a todos los datos que está recogiendo Medellín Me Cuida. Públicamente, Quintero ha eliminado la mayoría de esos temores. “No podemos enfrentar una pandemia global con las tecnologías del siglo XIX”, escribió el mes pasado. “Muchos están dispuestos a dar su información a empresas privadas para hacerse ricos, mientras se niegan a darla al Estado para salvar vidas”. Ha logrado convencer a muchos residentes de Medellín. Unos 3,5 millones de personas -el 90 por ciento del área metropolitana de Medellín- han introducido su información en Medellín Me Cuida, y hasta junio, más de 9 millones de colombianos habían descargado CoronApp.

“Sé que hay mucha oposición a la aplicación en Bogotá debido a la privacidad, pero aquí en Medellín, la vemos como una forma de protegernos”, dice Velásquez, el abogado. “Tenemos confianza en que nuestras instituciones no van a usar la información de manera perjudicial. Es una cuestión de confianza”.


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Botero admitió que los datos que CoronApp y Medellín Me Cuida recogen pueden ser útiles, pero cree que la tecnología ha recibido un crédito mayor que el de la ciudad por su baja tasa de infección. Medellín y Antioquia, el estado donde se encuentra Medellín, tienen grandes equipos de rastreo de contactos con experiencia en el manejo de brotes de dengue, chikungunya y zika. “No es una gran tecnología que marque la diferencia”, dice Botero. “Es la gente que rellena las encuestas y cruza los datos. El alcalde diría que la tecnología tiene una gran capacidad de rastreo de contactos, pero es el rastreo manual de contactos lo que ha funcionado.”

Tanto los trazadores de contacto tecnológicos como los manuales se están probando a medida que aumentan los casos en Colombia. Durante la semana pasada, Duque y Quintero han regresado con planes para reabrir. La semana pasada, Quintero anunció una nueva estrategia para rotar las cuarentenas por vecindario, permitiendo a la mayoría de la gente trabajar de lunes a jueves y poniendo fuertes restricciones en los fines de semana y días festivos. “Declaramos a Medellín en estado de atención total”, escribió Quintero. “Entramos en la etapa más peligrosa del virus; los próximos 20 días serán los más desafiantes”.

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