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Cómo COVID-19 está afectando a las compañías de cannabis en Colombia

Mientras las empresas de cannabis de América del Norte tratan de sortear la inminente recesión, los mayores operadores de cannabis de Colombia comparten comentarios de tranquilidad en medio de la agitación del mercado mundial.

Las cuatro empresas suman más de 40 millones de pies cuadrados de cultivos de cannabis al aire libre. Operan una amplia gama de instalaciones de extracción y elaboración, y tienen una sólida infraestructura de distribución. Exportan a América del Norte, América del Sur, Australia, el Reino Unido y varios países de Europa continental.


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Si bien la actividad comercial y el interés de los clientes continúan, las empresas tienen dificultades para ocuparse de la logística de la cadena de suministro, completar las gestiones para obtener licencias y encontrar nuevo capital.

Algún contexto: Colombia y COVID-19

Colombia registró su primer caso de COVID-19 el 6 de marzo, y procedió a emitir una orden de permanencia en el hogar en todo el país el 24 de marzo. La orden está actualmente en curso hasta el 11 de mayo.

Como parte de las industrias agrícola y farmacéutica, la cannabis se consideró un producto esencial desde el principio, lo que permitió que las operaciones de cultivo, elaboración y comercialización continuaran durante la cuarentena.

En el momento de la publicación, el país tiene registrados 6211 casos de coronavirus, con 278 muertes y 1411 recuperados.

Según fuentes oficiales, se prevé que la economía de Colombia se contraiga entre el 1,5% y el 2% en 2020 debido a la pandemia. Esto marca un giro de 180 grados con respecto a un crecimiento del 3,3% en 2019, y un crecimiento proyectado antes del brote del 3,7% para 2020.

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Cuestiones de la cadena de suministro

El CCO de Pharmacielo, David Gordon, dijo que aunque el interés de los clientes no ha cambiado, hay nuevas cuestiones que se plantean desde una perspectiva logística.

Con la mayoría de los países bloqueados, el traslado de los productos se convierte en uno de los retos más difíciles para las empresas de cannabis colombianas, la mayoría de las cuales se centran en el cultivo de cannabis para la exportación.

“El mercado mundial de transporte, los remitentes y receptores, la importación y exportación, los funcionarios gubernamentales, el control fronterizo, todo eso es lo que reduce el personal también a causa de Corona”, dijo Gordon.

El presidente de Clever Leaves, Andrés Fajardo, dice que, como las compañías aéreas comerciales que suelen transportar sus productos están en su mayoría paralizadas, las ventas internacionales se retrasan, lo que repercute directamente en la corriente de efectivo.

Esto llevó a las empresas colombianas a buscar alternativas para distribuir sus productos a nivel internacional, siendo algunas opciones el transporte marítimo y los aviones chárter privados.


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Álvaro Torres, director general de Khiron, dijo que su empresa se enfrenta a grandes retos para conseguir que los productos atraviesen las líneas del país.

“Dado que el cannabis medicinal no es legal en todos los países, y que ya no se dispone de las rutas directas que solían existir hacia países específicos, la ruta necesaria para llegar al destino final se hace más larga”, dijo Torres.

Sin embargo, dado que los productos de cannabis se clasifican en las categorías sanitaria o farmacéutica, tienen cierta prioridad en los envíos de carga aérea.

El director general de Avicanna, Aras Azadian, dijo que mientras los clientes de Colombia y Chile están haciendo compras, los grandes envíos se detienen indefinidamente.

Las sustancias no controladas como las semillas, CBG y CBG pueden ser transportadas por el servicio de mensajería de DHL, dice Azadian.

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Problemas para recaudar dinero

Las compañías de cannabis colombianas son bastante nuevas, siendo la más antigua del grupo de las “4 grandes” Khiron, que fue fundada en 2014. Para estas compañías, recibir capital externo es clave para ejecutar los objetivos anuales.

Las compañías que están en el proceso de convertirse en flujo de caja y EBITDA positivo están enfrentando problemas más grandes para recaudar dinero.

“Este es un problema que está afectando a todas las compañías de cannabis por igual”, dice Fajardo.

La pérdida de valor que experimentaron las compañías de cannabis más importantes del mundo en 2019, junto con el informe de PharmaCielo (más detalles al respecto más adelante), y ahora el coronavirus ha afectado gravemente el interés de los inversionistas en la industria de la cannabis colombiana.


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“Así pues, el apetito de inversión en empresas que generarán beneficios a largo plazo ha disminuido indudablemente”, dice Fajardo. Para su empresa Clever Leaves, la solución radica en tomar las decisiones correctas para que el flujo de caja y el EBITDA sean positivos a finales de 2020, dejando así de depender del capital externo.

Las empresas colombianas tienen la ventaja de operar a costos mucho más bajos que sus contrapartes norteamericanas. Esto les permite mantener el flujo de caja a tasas bajas, lo que se convierte en una ventaja competitiva frente a los productores canadienses y estadounidenses en tiempos de crisis.

David Gordon de Pharmacielo dijo que la compañía tiene efectivo a mano para apoyar las operaciones, y recientemente ha cerrado un aumento de capital de 8 millones de dólares.

Los esfuerzos de regulación y concesión de licencias se ralentizaron

Clever Leaves, Pharmacielo, Khiron y Avicanna trasladaron todos los puestos de la oficina a su casa. Las operaciones administrativas están viendo sus mayores obstáculos en términos de lograr hitos regulatorios y de licencias, dice Fajardo.

“Las entidades reguladoras de todos los países, que por lo general están relacionadas con los servicios de salud, se están ocupando de otras cuestiones en este momento, y con razón”, añadió.

Esto tiene un efecto evidente en las posibilidades de crecimiento de las empresas, ya que en la mayoría de las proyecciones se tiene en cuenta el hecho de que se ganen nuevas batallas en materia de reglamentación y concesión de licencias o que se logren nuevas certificaciones de calidad o de BPF.


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“Tal vez no haya ningún lugar para solicitar nuevos procesos, o pueden tomar más tiempo de lo habitual”, dice Fajardo. La empresa ha tenido retrasos en este tipo de procedimientos en la mayoría de los lugares en que opera, entre ellos Colombia, Portugal y Alemania, donde ha solicitado una licencia de importador de cannabis en este último país.

Torres dijo que algunos avances normativos necesarios para iniciar el lanzamiento de productos en México y Perú se están retrasando debido al brote de coronavirus. Sin embargo, los planes de la empresa para 2020 continúan su diseño original.

Khiron es la única empresa de las cuatro que se ha centrado especialmente en los mercados de América Latina, lo que supone una ventaja cuando se trata de cuestiones de transporte de mercancías.

 

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Cultivo, fabricación, procesamiento

En general, las cuatro empresas informaron de que las operaciones de cultivo continúan, aunque a veces con equipos de tareas reducidos.

Clever Leaves pasó de más de 300 trabajadores en sus instalaciones de cultivo, a unos 100. Aunque esto tuvo un impacto obvio en la capacidad de producción, permite a la empresa continuar las operaciones a una escala más pequeña, cuidando al mismo tiempo la salud de sus empleados.

PharmaCielo dijo que el cultivo continúa con una ligera reestructuración para permitir que se tomen mayores medidas de seguridad en los invernaderos y laboratorios. La empresa decidió hacer una pausa voluntaria en el procesamiento a fin de preservar la salud de sus empleados de interior. Mientras se detiene el procesamiento, crece el inventario, que se procesará una vez que las operaciones sean seguras para ser reanudadas.


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Khiron y Avicanna también continúan la actividad de cultivo con sólo ligeros cambios en las operaciones regulares.

Aras Azadian de Avicanna declaró que sus operaciones de fabricación y procesamiento siguen a un pie.

 

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Comprender el cannabis en Colombia antes de COVID-19: El informe de Hindenburg sobre PharmaCielo

El 2 de marzo, la firma de investigación financiera Hindenburg Research publicó un informe denunciando varias irregularidades en las operaciones de PharmaCielo y su cofundador Anthony Wile.

“Este tipo de informes pueden tener un efecto negativo en la industria en general”, dice Torres de Khiron.

Aunque en este artículo no pretendemos analizar la veracidad de dicho informe, es importante entender su influencia en la industria del cannabis colombiano en su conjunto, ya que marca un importante acontecimiento que afectaba a la industria local antes del brote de coronavirus.

PharmaCielo negó las acusaciones de fraude de Hindenburg mediante un análisis independiente.


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Aras Azadian de Avicannas comentó que cree que el informe de Hindenburg no ha sido corroborado, y que es una clara estrategia de un vendedor al descubierto para bajar el precio de las acciones de PharmaCielo. También percibió un efecto del informe en toda la industria colombiana del cannabis.

“Hubo un cambio de tono de los bancos, de las instituciones, de los socios, de los colaboradores, dentro y fuera de Colombia que tuvieron un cambio [de actitud] hacia las empresas de cannabis que operan en Colombia a causa de ese informe”, dijo.

Fajardo no hizo comentarios sobre el informe en sí, pero añadió que su publicación afectaba a la relación de Clever Leaves con los futuros socios, ya que hacía que los inversores y los posibles nuevos clientes empezaran a sospechar de todos los operadores colombianos.

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